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为何SpaceX欲向太空中发射4425颗网络卫星?

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网易科技讯1月19日消息,据Venturebeat报道,伊隆·马斯克(Elon Musk)不是个轻易就被挫折阻挡前进之路的人,即使这些挫折包括火箭爆炸,而且火箭中装载着亿万富豪马克·扎克伯格(Mark Zuckerberg)的珍贵货物。不久前,马斯克旗下太空探索公司SpaceX重新恢复了火箭发射业务。马斯克正带领公司实现远大抱负。

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在2012年到2015年之间,SpaceX共完成17次成功发射。但SpaceX最初计划,要在2016年完成20次发射任务。但由于受到上述火箭爆炸的影响,SpaceX在2016年只完成了8次成功发射。在Twitter上,马斯克称9月1日的火箭爆炸事件为“我们曾经历过的最困难、最复杂失败”。但是对于SpaceX来说,如果2016年是留下刺耳音符的年份,那么2017年将是其重新开始腾飞的年度。在经过数月调查,并解决了9月份火箭爆炸问题后,SpaceX于1月14日发射了2017年首枚火箭,将10颗卫星送上预定轨道,其可回收利用的火箭助推器也成功在海上回收。

这些卫星是SpaceX为铱星通信公司(Iridium Communications)发射的70颗卫星中的一部分,铱星通信公司正在升级其卫星网络,这个网络可提供电话和网络宽带服务。对于SpaceX来说,此次发射成功无疑具有重要意义。因为SpaceX正悄悄打造自己的网络卫星计划。马斯克希望为全世界提供太空宽带服务,不仅为对当前网络服务商不满的美国人服务,也为全球30亿穷人或没有网络接入的人们提供网络服务。

这不仅是个长期昂贵的目标,更是存在着无数风险。对于电信公司来说,通过卫星提供网络宽带服务是他们的长期梦想,但是早期努力都以失败告终。大约20年前,卫星公司Teledesic曾公布计划,要向太空中发射824颗卫星,这个计划甚至获得微软创始人比尔·盖茨(Bill Gates)的资助。但是2003年,这个项目被搁置。Iridium和Globalstar等公司的早期努力也纷纷破产。

近年来,网络卫星企业HughesNet和Exede的表现稍好,还有许多公司依然在尝试实现Teledesic的早期承诺。OneWeb已经从维珍集团、高通、软银以及其他机构筹集到大量资金,计划在太空部署648颗卫星,为缺少网络接入的地区提供快速、廉价的网络服务。然而,马斯克的目标让这些计划相形见绌。

2016年11月份,SpaceX向美国联邦通信委员会(FCC)递交申请,计划向地球上空发射4425颗卫星。SpaceX在申请中称:“当这些卫星部署完毕时,SpaceX System几乎可以完全覆盖地球表面,并将具备为全球提供网络服务的能力。届时,地球表面上的每个地方都将有SpaceX的卫星全天候关注。”

这个计划令人震惊,因为目前地球轨道上运行的卫星总数为4256颗。其中只有1419颗在正常工作,其余的差不多已经成为太空垃圾。换句话说,马斯克想要向太空中发射的卫星数量,相当于目前正常工作的卫星的3倍。SpaceX首先将向太空中发射1600颗卫星,为美国提供网络接入服务。此后,这些卫星将逐步发射,最终覆盖全球。现在还不清楚SpaceX是否会直接或通过谷歌等公司提供网络接入服务。2015年时,谷歌曾向SpaceX投资10亿美元,帮助制造卫星。

马斯克已经表示,卫星计划将花费5年时间和100亿美元完成。但有些人推测,这个计划的成本可能高达200亿美元。分析师们曾预测,谷歌为美国城市建造光线网络的计划成本也不低于100亿美元。谷歌希望提供廉价的网络服务来支持起以广告为中心的业务,但是Fiber计划的规模最终减小。马斯克的卫星计划可能提供更具成本效益的替代方案。

对于SpaceX来说,卫星计划可能为其带来丰厚回报。《华尔街日报》原因该公司最新数据显示,SpaceX预计到2025年,这个项目产生的收入最多可达300亿美元,是火箭发射业务的6倍。这将为马斯克提供实现SpaceX终极目标所需要的资金,即殖民火星。

换句话说,撇开挫折,马斯克依然在努力去实现其梦想。与此同时,SpaceX计划2017年完成27次火箭发射任务,明年则实现44次发射。到目前为止,SpaceX只完成了1次发射。现在,在距离地球5472万公里远的行星上殖民,看起来依然像科学幻想,而非符合实际的目标。但老话说得好,千里之行始于足下,5472万公里的旅程也需要从发射火箭开始。(小小)

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