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140万年前,它以人类祖先为食,差点改变人类演化进程

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  现如今人类已经超越动物的存在,我们不仅不存在天敌,而且成为了地球上所有动物的天敌,登上了地球霸主的宝座。

  但你知道吗,人类登上地球霸主宝座的历史并不长,就在140万年前,地球上还存在着一种恐怖的猫科生物:恐猫,它们主要的食物就是人类的远古祖先。

  

恐猫

  恐猫是已经灭绝的生物,它们曾经广泛分布于欧亚大陆,非洲以及北美洲等地,生活在距今500万年前-140万年前,其中生活在非洲的恐猫和人类的远古祖先南方古猿生活区域和生存时间有所重叠,并且有证据表明恐猫在当时会捕杀南方古猿。

  南方古猿是从猿到人演化之中的关键一环,科学家们在埃塞俄比亚地区发掘到的露西就是阿尔法南方古猿,而露西也被人们称之为“所有人类的外祖母”。

  

  南方古猿已经具备了直立行走的技能,但是此时它们的主要食物仍旧是植物嫩叶、果实、木头、树皮等,和大猩猩类似,但现如今的它们也开始吃肉,只不过肉食占比较小。

  研究表明,由于非洲气候变得越来越热,以至于南方古猿不得不下地开始觅食。然而相比于树上,地下环境非常凶险,恐猫就经常会在地面上捕食它们。

  

  恐猫之所以会捕食它们,主要是因为此时的人类虽然已经适应了直立行走,但是直立行走的速度并不快,在开阔的地区,恐猫很容易就能追上它们。其次是因为南方古猿几乎没有任何杀伤力,它们的爪子不够锋利,咬合力不够强大,头上也没有角来抵御天敌,恐猫猎杀它们几乎不费吹灰之力。

  更令人绝望的是,研究人员通过恐猫的前肢结构发现,它们很可能跟现代豹一样会爬树,也就是说即使南方古猿待在树上都不一定能安全,它们时刻都会受到恐猫的威胁。不过也有一种说法是恐猫虽然会爬树,但是爬树的技能不如南方古猿高效,一些幸运儿可以在树上快速移动来躲避恐猫的追击。

  

  研究表明,恐猫可能是当时主要威胁人类远古祖先的生物之一,科学家们已经发现了多个南方古猿的头骨化石,而这些化石上许多都带有恐猫齿痕的痕迹,这说明这些南方古猿很可能命丧恐猫之口。

  如果在当时恐猫狩猎技能再高效一点儿,狩猎的南方古猿数量再多一些,或许现如今的人类就不会出现了。

恐猫为什么灭绝了?

  恐猫能够以人类远古祖先为食,并且曾经在地球上分布如此之广,后来为什么消失了呢?

  恐猫的消失并没有具体的某一个原因,它们并不是死于某一场大灭绝,也不是死于人类的屠杀,毕竟在当时它们属于人类祖先的天敌。关于它们的灭绝,我们可以从它们的身体结构找下原因。

  恐猫体型介于狮子老虎以及剑齿虎之间,重约190公斤左右,体长2.2米左右,和现代狮虎相比,恐猫的身体粗短强壮,而且前肢非常有力。这说明它们的身体灵巧性较差,奔跑速度也不够快,捕食猎物时主要依靠伏击,以及捕食南方古猿这种在陆地跑得比较慢的生物。

  

  恐猫的灭绝,可能是在上新世与更新世交替时期,当时非洲的气候变得越来越干旱,树木越来越稀疏,以至于当地变成了稀树草原景观。

  稀树草原景观使得恐猫的捕猎变得困难,这是因为稀树草原上没有森林之中有足够多的隐蔽物,导致恐猫难以隐藏自己的行踪。再加上恐猫奔跑速度并不强,在草原上时一旦对方察觉到动静,都会迅速奔跑,以至于恐猫难以追上对方。

  另外,恐猫的生存过于依赖中大型猎物,而森林褪去之后,当地的食草动物体型变得越来越小,并且以群居的方式生存,以至于恐猫难以捕获到足够的食物,最终导致了恐猫的灭绝。

  

  像恐猫这样在演化时因为环境发生变化而灭绝的物种有很多,它的食物之一:南方古猿也是因此而灭绝,不过可能有极少一部分的南方古猿留下了一部分后代,在后来演化成了人类。(多说一句,南方古猿是不是我们的直接祖先还有争议)。

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