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NASA发射首个“行星防御测试器”:明年9月主动撞击小行星

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(原标题:NASA发射首个“行星防御测试器”:明年9月主动撞击小行星)

(观察者网讯)美国国家航空航天局(NASA)当地时间11月24日凌晨宣布,他们用美国太空技术探索公司(SpaceX)的猎鹰9号运载火箭发射了首个“行星防御测试器”。这艘“双小行星重定向测试”任务(DART)的航天器将主动撞击一颗小行星,测试通过动能撞击偏转近地天体轨道的技术。

航天器预计将飞行10个月时间,于2022年9月底撞击目标小行星。NASA强调,撞击目标的尺寸符合对地球构成威胁的标准,但撞击任务涉及的小行星系统本身并不会对地球构成威胁。

NASA推特截图

据NASA网站介绍,DART航天器总重610千克,它将飞向一个名叫“狄迪莫斯”(Didymos)的双体小行星系统。这个系统由一颗体积较大的小行星“狄迪莫斯”,及围绕其运行的体积较小的小行星“狄莫尔弗斯”(Dimorphos)组成。前者直径约为780米,后者直径则为160米。

这个双体小行星系统将在2022年9月下旬抵达距地球1100万千米的位置,按照NASA的计划,这将是执行撞击任务的最佳时机。届时DART航天器将以约560千克的质量、6.8千米每秒的速度撞击小行星“狄莫尔弗斯”,试图通过动能撞击改变其环绕“狄迪莫斯”运行的轨道。

欧洲航天局对比图:撞击目标“狄莫尔弗斯”小行星直径160米,大约相当于罗马竞技场

航天器还携带了意大利航天局提供的一颗立方星LICIACube,它将在撞击开始前两天释放,负责拍摄记录整个撞击过程和细节,并把影像传回地球供研究人员分析。

NASA预计,如果撞击达到预期效果,将使得“狄莫尔弗斯”当前每11小时55分钟绕“狄迪莫斯”运行一周的轨道周期缩短10分钟。

NASA发布的撞击过程演示图

DART项目科学家汤姆·斯塔特勒(Tom Statler)在声明中说,天文学家会通过天文望远镜比较撞击前后的观测结果,以确定这个双体小行星系统的轨道周期发生了多大的变化,“这项关键测量将告诉我们,小行星对我们的偏转试验做出了何种反应。”

此外,欧洲航天局还计划在2026年向“狄迪莫斯”双体小行星系统发射新的航天器,对撞击效果进行后续观测。

欧洲航天局在社交媒体上发布的撞击效果示意图

NASA方面强调,选择“狄莫尔弗斯”作为撞击目标是因为其尺寸符合威胁地球的标准,这个双体小行星系统本身并不会对地球构成威胁。由于航天器尺寸远小于目标,因此撞击也不可能摧毁这颗小行星。

美国消费者新闻与商业频道(CNBC)称,DART任务总共花费了NASA约3.3亿美元的资金,并为SpaceX赢得了一份价值6900万美元的发射合同。这是NASA首次测试“行星防御任务”,同时也是SpaceX首次向另一个天体发射航天器。

搭载DART航天器的猎鹰9号火箭在发射前运抵美国加州范登堡空军基地 图自NASA

NASA科学任务理事会副署长托马斯·泽布臣(Thomas Zurbuchen)表示,DART是一次测试“行星防御”手段的任务,NASA正借此努力研究“如何偏转靠近地球的威胁”,但在很长一段时间内都很少会有明显的小行星撞击风险。“就我们今天所知的所有近地天体中,没有一个会在100年内构成威胁。”

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