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假如大象早已灭绝,科学家通过化石复原的大象会是什么样子?

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假如大象早已灭绝,科学家通过化石复原的大象会是什么样子呢?这是一个很有意思的问题,下面我们就来讨论一下。



在进行古生物复原的过程中,确保足够数量的化石收集是至关重要的第一步,毕竟古生物留下的化石基本上都是零散而破碎的,甚至可能来自多个不同的个体。

收集到足够的化石后,科学家会将对其进行分类、鉴定和整理,进而构建出完整的骨骼结构,如果一切顺利的话,那科学家得到的大象骨骼就是这样子的:



构建安出完整的骨骼结构之后,科学家会将其与现代已知的生物进行比较研究,寻找与之相似的现存物种作为参考,然后再根据生物学的相关理论,再结合一定的想象力,科学家就可以初步推测出大象可能具备的一些特征。

这一步完成后,科学家初步复原出的大象可能会是这个样子:



可以看到,这样的“大象”与实际上的大象相差甚远,特别是没有大象标志性的长鼻子,为什么呢?原因很简单,那就是大象的鼻子属于软组织,而在化石形成的过程中,软组织极难保存得下来。

那么,这是否说明,科学家不能通过化石复原出大象的长鼻子了?也不一定。因为在更深入的研究中,科学家应该可能发现一些与大象的长鼻子相关的线索。

首先来讲,从大象的牙齿可以轻易地判断出,它们属于食草动物(毕竟食肉动物和食草动物的牙齿区别是非常大的),在此基础上,科学家就会思考一个问题:大象是怎么吃草和喝水的?

从大象的骨骼结构可以分析出,它们的四肢的长度都差不多,并且其前肢并不具备灵活的指骨,这就说明了它们应该是四肢着地的动物,不可能用前肢来完成吃草和喝水的动作。



但显而易见的是,大象肯定是可以获取食物和水的,它们是怎么做到的呢?是低下头吗?答案是不可能,因为与它们高大的体型相比,它们的脖子显得非常短,以至于无论怎么低头,它们的嘴巴都远远无法够到地面。

那它们能通过趴下身体来吃草和喝水吗?也不可能,因为在长长的牙齿的阻碍之下,它们根本就趴不下来……

所以一个合理的推测就是,大象应该是通过身体上某个高度特化的部位来完成吃草和喝水的动作,而这个部位很可能就位于它们的头部。可能是什么呢?或许我们可以推测,它们长有一个伸得很长的下颌,就像这样子:



但问题是,如果真是这样的话,它们高度特化的下颌就应该有相关骨骼的支撑,如此一来,在它们留下的化石中,就应该有所发现,但实际上,大象并没有这样的骨骼,所以这种推测就不成立。

值得一提的是,在过去的地球上,真的存在过一种下颌极度伸长的动物,它们被称为“铲齿象”,生活在1000多万年前,而“铲齿象”留下的化石,其实是这样的:



排除了下颌的可能之后,大象的头部可能高度特化的部位,大概就只有鼻子、耳朵和舌头这三种“选项”了。

无论是哪一种“选项”,都必须是长而有力的,这就需要强大肌肉的支持,虽然肌肉也是软组织,但是肌腱的大量运动和承重却会在大象颅骨上相应的肌肉附着点造成较为明显印痕或形变,进而体现在化石上。

所以在化石足够多的情况下,科学家应该可以发现大象鼻子的肌肉在其颅骨化石上留下的蛛丝马迹,进而推测出,大象很可能是利用长而有力的鼻子来完成吃草和喝水的动作。



需要知道的是,在现代地球上其实也存在着一些鼻子比较长的动物,比如说貘(如上图所示),尽管它们的鼻子没有大象长,也没有大象那么灵活,但它们的鼻子还是具有一定的“抓握”功能,因此在复原大象的时候,科学家还可能用这些动物来作为参考。

在对大象进行了全面分析之后,科学家就会着手进行最终复原工作,在这一过程中,科学家会对大象的骨骼结构、肌肉形态、皮肤特征以及其他细节进行深入地研究和推理,并通过计算机模拟技术将大象化石中所包含的信息转化为一个完整的模型。

在理想情况下,科学家最终复原出的大象可能会是这个样子:



需要注意的是,这只是理想情况,可以看到,即使是在这样的情况下,科学家通过化石复原的大象也与实际上的大象存在着差异,特别是耳朵部位。这其实也是没有办法的事情,因为大象的耳朵也是软组织,并且也无法在它们的化石上留下特有的痕迹。

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