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马斯克为什么说“经济衰退是好事”?

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· 悟00000空 | 文

潮退了,风停了

七国集团(G7)峰会于当地时间6月28日在德国慕尼黑结束。这是七国集团成立近半个世纪以来遭遇压力最大的一次会议。

作为全球最大经济体,美国经济貌似不可避免的衰退前景,让世界感到担忧。前美国财长、现哈佛大学教授萨默斯认为,当失业率低于4%而通货膨胀率高于4%(目前美国通胀超过8%)时,经济衰退总是会在两年内发生。“从历史上看,当我们遇到严重的通货膨胀时,我们实际上从来没有避免过经济的严重衰退。”

美联储主席鲍威尔在出席参议院银行委员会听证会时表示,美联储坚定地致力于让通胀回到2%。他承认,要在坚持紧缩的政策下不出现衰退、实现美国经济的“软着陆”,是极具挑战性的目标,他不排除美国经济出现衰退的可能性。

其实特斯拉、SpaceX的CEO马斯克在5月中旬就作出了这个判断。5月26日,他发起了一项投票,询问网友更信任政治家还是百万富翁。有网友留言问,这一问题是否就代表着认为美国经济正在接近衰退。

马斯克回答说:“是的,不过这实际上是件好事。撒钱撒在傻瓜身上已经太久了,是需要发生一些破产现象了。”他又说:“还有,疫情居家什么的误导大家认为你实际上不需要努力工作。该醒醒了!”

网友又问经济衰退将持续多久,马斯克表示:“根据以往的经验,大约需要12至18个月。实际现金流为负的公司(即价值破坏者)应该消失,这样它们才会停止消耗资源。”

这让人想起巴菲特在1994年股东大会上说的那句名言:“只有退潮后才知道谁在裸泳。”另一个类似的表达是,当风停的时候才知道谁是没有翅膀的猪。

在大水漫灌、大风四起的时候,效率低下、损毁价值的企业可以和效率高、创造价值的企业一样活得好好的。一眼看去,无法区分谁穿了衣服,谁没穿衣服,谁是长着翅膀的天使,谁只是风口上的猪。等到潮水退去、风停下的时候,才看到惊惶局促的裸泳者,还有一地摔死的猪。

马斯克认为这是一件好事,因为这个过程将社会资源从效率低下、损毁价值的组织中释放出来,被效率更高、创造价值的组织利用,这样这个社会的总体价值创造就更多,效率就更高。


烧不死的是凤凰

从企业层面来讲,这就是优胜劣汰的过程,和自然界一样。

世界上最高的树是红杉树,它的树皮有富含水分的防火层,森林大火发生的时候,其它树都被烧死了,而红杉树却能活下来;烧死的树的木灰变成养料,滋养了红杉树,让它长得更高。所以,森林大火对于其它树是灾难,对于红杉树却是福音。烧不死的是凤凰。

“大雪压青松,青松挺且直。要知松高洁,待到雪化时。”不同的比拟,相同的道理。

任正非曾有一句灵魂拷问:“下一个倒下的会不会是华为?”2001年,他在《华为的冬天》中写到:“十年来我天天思考的都是失败,对成功视而不见,也没有什么荣誉感、自豪感,而是危机感。也许是这样才存活了十年。”

改革开放四十多年,工业化、城镇化的大风口成就了很多企业家。用知名经济学家许小年教授的话来说,“顺风船开久了”,对逆水行舟不太了解,也不愿了解。商学院教大家的也多半是如何管理增长,而不是如何管理衰退。

任正非比较实在,有人问他华为的成功战略是什么时,他首先纠正说,华为还没有成功,只是成长,要像日本有些企业那样做成百年老店,才叫成功;其次他说,华为没有战略,如果有的话,那就是活下去。

东方甄选成为现象级传播后,俞敏洪在其个人公众号“老俞闲话”发文讲到战略,他说:“做东方甄选很难说是一个战略。我一直说,事情做成了就是战略,做不成再大的战略也没有用。所以,东方甄选最多就是在摸索一条出路。”

东方甄选是新东方的一大创新。有文化、有情怀的直播小哥董宇辉圈粉无数,连许小年都成了他的粉丝,在最近的讲座中许教授专门讲了东方甄选的故事,对俞敏洪的企业家精神深表敬服。

俞敏洪的浴火重生印证了许小年关于现金在危机时刻的重要性的观点。一年前,新东方和其它教培企业遭遇不可抗力,其中不少已销声匿迹。而新东方账上充足的现金救了新东方。

2003年,非典来袭,当时正在蓬勃扩张的新东方被迫紧急收缩,学生家长要求退款,公司账上没钱,俞敏洪向朋友借了2000万人民币,支付了所有退款。

从此,俞敏洪定了一个规矩,新东方账上必须随时保持足够的现金,哪怕今天就地倒闭、关闭,也可以把学生家长的钱和员工的工资全部结清。如有富余的钱,再做扩张、投资。

定这样一个规矩的另一个原因,俞敏洪自称是农民天生的保守意识,不能接受过分冒险的投资。此外,俞敏洪不太能接受理念上不契合自己价值观的投资,他认为孩子的教育更多的应该是面对面的相处、陪伴,所以一直没有参与互联网教育这个风口。不少股东劝他哪怕象征性地投资一下互联网教育,这样市盈率就能翻几番,市值就能翻几番。然而,他不以为然。

这次新东方账上的储备金超过200亿,让新东方安然渡过最危险的时刻。

去年差不多这个时间,新东方股价跌去九成,此后走势图惨不忍睹,时间单位只能选“日”,不能选周、月,不然根本看不清最近股价,只看到一根线从悬崖跌落,然后趴在地上匍伏前进。

但是俞敏洪没有呻吟,没有抱怨,没有放弃,这忍辱负重,这顽强的求生欲让大家看到了希望。


创造性破灭

从社会层面来讲,经济危机会淘汰一批效率低下、损毁价值的企业,让资源得以释放出来重新配置,让敢于创新、善于创新的企业家获得这些资源,这有助于提高社会的总体效率和价值。

1912年,美籍奥地利政治经济学家约瑟夫·熊彼特发表了《经济发展理论》一书,他认为经济的发展不是静态均衡的,而是动态非均衡的,不是设计出来的,而是进化出来的。他提出了“创造性破坏”(the creative destruction)的概念。创新通过不断地创造性地打破市场均衡,打破上一代技术的垄断,为创新者谋取获得超额利润的机会和市场竞争力。

能够成功“创新”的人便能摆脱利润递减的困境而生存下来,不能成功地重组生产要素之人会最先被市场淘汰。

创造性破坏会引起经济的短暂萧条,但是最终使市场结构和经济秩序得到优化,经济体的竞争力得以提升。

如果能自己创新,当然最好;如果不能,也可以积极采用其它社会的创新。自我创新的能力和对他人创新的利用能力,决定了一个社会的命运。

贾雷德·戴蒙德在《枪炮、病菌与钢铁:人类社会的命运》里讲了很多这方面的经典案例,令人印象深刻,比如新西兰毛利人的火枪战争。

1818年左右,新西兰毛利人的一个部落从欧洲商人那里得到了火枪,从此引发了长达15年的火枪战争。没有火枪的部落要么也去弄火枪,要么被已经用火枪武装起来的部落征服。到1833年,火枪技术传遍了整个新西兰,所有幸存的毛利人部落都已有了火枪。那些不愿去弄火枪,或者没有弄到火枪的部落,被彻底消灭了。

当然火枪战争中胜利的部落除了因为有火枪,还有一个重要原因是欧洲人带来的土豆。相对于传统的以番薯为主的毛利农业,土豆的亩产、人均产量都要高很多。之前毛利人无法发动长距离袭击,因为他们的壮劳力必须留在家园种番薯才能养活妇孺。土豆解决了这个问题。

所以,对于毛利人来说,采用火枪和土豆这两项新技术,不是一种选择,而是一种必须,不然就活不下去。

不过,有的社会却选择在采用火枪后又抛弃了。1543年,两个葡萄牙人携带火枪坐一艘中国船抵达日本,日本人开始在本地制造这种新式武器。到公元1600年,日本已比世界上任何国家都拥有更多更好的枪支。

然而,武士阶层对此十分不满。武士仗刀走天涯,垄断了武力、战争这个领域。刀是这个阶层的象征,也是艺术品。武士的战斗是极具仪式感的体面的个人搏斗。如果火枪普及,低贱的农民拿着火枪乱扫一气就能获胜,那么武士的荣誉、地位和饭碗就不保了。

武士阶层开始一步步限制枪支制造,一直到日本几乎没有可用的枪支。而且,枪受到鄙视,因为它是外国的发明,就像1600年后其它外来新事物受到日本人鄙视一样。

而在同时代的欧洲,也有一些鄙视、限制枪支的统治者,但他们的限制措施并没有发生多大作用,因为任何一个欧洲国家,哪怕是短暂地放弃了火器,很快就会被用枪支武装起来的邻国打垮。

日本是一个孤立的海岛,所以没有因为拒绝利用这种军事新技术而受到惩罚。直到1853年,美国海军准将佩里率领装备精良的舰队来访,使日本相信有必要恢复枪支的制造,日本因孤立而得到安全的状况才宣告结束。

日本拒绝枪支是历史上孤立或半孤立社会技术倒退的著名案例,另一个也许更著名的案例是中国抛弃远洋船。1405~1433年,郑和七次下西洋,比哥伦布发现新大陆早87年。他横渡印度洋,远达非洲东南岸。他的宝船比哥伦布的船大得多,数量多得多,技术先进得多,但是最终明朝政府中反对航海派占了上风,于是开始禁止航海,并拆了所有船坞。

在欧洲,航海家哥伦布出生在意大利,后来去了法国,又去了葡萄牙,他请求国王派给他一支船队向西航行到达东方,被拒绝,又求助于一位公爵、一位伯爵,均被拒绝。最后他来到西班牙,向国王和王后求助,他们拒绝了他的第一次请求,当他再次请求时,总算同意了。

当西班牙开始对美洲的殖民,其它欧洲国家看到财富滚滚而来,立刻又有六个国家加入到对美洲的殖民行列。

欧洲的大炮、电灯照明、印刷术、小型火器以及无数的其它发明,情况也是如此。每一项发明在欧洲的某些地方被拒绝或忽视,但总有一个地方会采用,然后就会传遍欧洲各地。

不过,可能是由于人性的缺点以及既得利益的原因,人类社会往往倾向于抵制创新,哪怕是最先进的一些社会也是如此。比如,电灯发明后,英国煤气照明公司激烈阻挠它的普及,直到20世纪20年代,英国城市里的路灯还是煤气灯。

1825年第一辆蒸汽公共机车在英国问世。1865年,英国议会在马车行会的游说下,通过了《红旗法案》,规定蒸汽机车上路必须由3人驾驶,其中1人添煤,1人驾驶,1人在车前50米步行举着红旗开道。《红旗法案》实行了30多年,直接扼杀了英国在19世纪成为汽车大国的机会,让德国乃至美国在后来的汽车工业中抢尽了风头。

现在德国很可能在犯当年英国的错误。日前,德国政府明确反对欧盟委员会去年八月提出的“2035年禁售新燃油车”的计划。

今天电动车已是一种不可抗拒的趋势。但以特斯拉为首的电动车企业的发展也充满了艰辛。特斯拉商业模式的一个要素是直销,不设经销商。直到现在,美国还有不少州禁止特斯拉直接向消费者销售汽车,想以此封杀特斯拉。没想到当年保护特许经销商免受激烈竞争的法案,成了阻挡电动车发展的工具。

SpaceX的发展过程也同样阻力重重,惊心动魄。一路走来,估计没有人会比马斯克更能体会阻碍创新的势力对创新者的伤害,但正是创新者使社会的“创造性毁灭”得以实现。他们提高了社会资源的使用效率,为社会创造了更多的价值,他们是社会发展的真正动力。

怪不得马斯克会说“经济衰退是好事”,优胜劣汰,让创新者发挥作用,社会才能取得进步。

  • 作者:曾在复旦学习、任教9年;曾在中欧国际工商学院供职20年。

「 图片 | 视觉中国 」

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