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炸掉3.4亿元火箭,但精明的马斯克实际上"赚"了

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1分36秒,烧掉3.4亿元,在春节来临之际,太平洋对岸的“钢铁侠”马斯克率先燃放了一场史上最贵烟花秀。

北京时间1月19日23时30分,搭载“天龙号”宇宙飞船的猎鹰9号火箭,从美国佛罗里达州NASA肯尼迪航天中心发射。96秒后,8台引擎以超过每小时400英里的速度,为宇宙飞船提供动力,使其脱离了猎鹰9号。猎鹰9号开始坠落,在天空爆炸成一个价值“5000万美元”的火球,而载着两个假人的太空舱完美落入大西洋并被回收。


美国载人航天已九年不振

用“自爆”的方式做载人安全试验,马斯克再次创造了历史。而这背后,则是美国失落多年的“载人航天梦”。

说到美国的航天事业,给人印象是厉害,既能将火星车送往火星,先后行驶了十几年;又能将新视野号探测器送往遥远的冥王星,实现对太阳系所有行星的调查。但其中不得不说的尴尬,是自2011年航天飞机退役以来,美国人从此失去了依靠本国火箭和飞船把人送入太空的能力,而只能依靠俄罗斯的联盟号飞船。

虽然不少人认为,将航天员送入太空技术已成熟,且空间站是个典型的国际合作项目,坐他国飞船未尝不可。但自主掌握载人技术不仅可以拥有选择合作伙伴的权利,也可在与俄罗斯谈判飞船票价过程中有底气还价,这是美国人很看重的——毕竟一张“船票”8170万美元也不是小数目。

过去十多年来,美国宇航局退出低轨道商业航天任务,集中精力发展深空探测等长期任务,也因此,早于2014年就已将商业载人航天飞行合同授予了SpaceX和波音公司,原计划在2017年底实现载人飞行。但谁知,推迟三年直到现在,他们仍需从俄罗斯人手中购买联盟号飞船的船票。

2019年3月,SpaceX的DM-1载人版龙飞船与国际空间站成功对接,却被4月20日的一声巨响直接炸烂。12月,另一家“老国企”波音公司的载人飞船“星际客机”第一次试飞同样半途而废。这一连串失利,让美国把2019年作为商业载人航天元年的梦想又推迟了。

本次,SpaceX发射的火箭上搭载了两个测试假人,说明该公司可以在火箭爆炸、发射失败等意外事故情况下,实现航天员安全逃逸。至此,SpaceX实现载人航天的最后环节已打通,下一步将实现向国际空间站运送航天员,而这正是美国宇航局心心念念的目标。

SpaceX又一次“网红直播带货”

马斯克这次火箭试验,也是提升载人航天技术可靠性的重要尝试。

有人会疑问,这通过提升元器件的可靠性、增加仿真测试环节就可实现,有必要付出一枚火箭这样的代价吗?这恰恰是作为民营公司的SpaceX用互联网思维做航天的重要路径。我们看到,在SpaceX的发展过程中,并不都是成功,而在失败中吸取教训、实现产品和技术的迭代与互联网行业的发展规律十分相似。

如何在保证安全性的前提下,尽可能降低成本,其实是商业企业尤为关注的问题。通过火箭爆炸这样的极限试验,去检验低成本技术的可靠性,证明各种元器件虽非“完全顶配”,但SpaceX的载人航天发射可以确保航天员的生命安全,这就是主动炸毁火箭的目的之一。看似奢侈,实则精明。

不得不说,这是SpaceX的又一次“网红直播带货”。在过去几年里,马斯克和他带领的SpaceX一次次成功吸引全世界的目光。

从猎鹰火箭在回收过程中几次爆炸,到成功实现四手火箭发射六十颗星链卫星,原本被认为不可能实现的火箭回收和重复利用技术已基本成熟;从将红色特斯拉跑车送入环绕太阳的轨道成为人造行星,到提出发射4万颗卫星提供全球WiFi通信——以前是一颗颗发卫星,现在星链计划是一串串发卫星。

在这些让人眼花缭乱的花式表演中,哪些是技术试验、哪些是商业营销,已傻傻分不清。但不管怎么说,结果就是成功树立了一个最具开拓精神的企业形象。SpaceX炸火箭,让我们可以预见,离把一批批游客送入太空已经不远了。

□郑永春(中国科学院国家天文台研究员)

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