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昆虫粪便不仅能用来抵御天敌,还能拯救人类生命

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(原标题:The hidden secrets of insect poop)

出品|网易科学人栏目组 过客

微信|公号ID:WYKXR163

昆虫的粪便似乎并不是我们这个时代迫切需要探索的研究课题之一,但是事实上这些小生物的粪便在昆虫和人类的生活中拥有各种各样的独特作用。

昆虫粪便不仅能用来抵御天敌,还能拯救人类生命

与大多数动物不同,许多昆虫物种会利用它们的粪便。比如说,它们会利用粪便制造庇护所,甚至用作抵御天敌的物理或者化学武器。对于我们人类来说,昆虫的粪便则有着等待我们探索的重要药用价值。

居所和灵魂伴侣

对于一些昆虫来说,它们的粪便能够为它们提供一个居所。比如,龟甲科昆虫Chelymorpha alternans的幼虫会使用它们的粪便包裹自己形成保护壳。有些昆虫的粪便对于敌人来说可以作为一种威慑。比如,松树象鼻虫事实上会在它们每颗卵的周围堆放粪便来抵御捕食者。

昆虫粪便在物种繁殖方面也有着重要作用,因为它们有可能改变配偶的吸引力或者改变亲代关系等。比如说,家希天牛会借助粪便的挥发物吸引配偶,增加交配的几率。还有声名狼藉的蟑螂,它们会借助粪便的个人气味进行定位并且借此返回自己的栖息地。这事实上对于城镇居民来说是个有用的信息,他们可以追踪它们的粪便就能够发现它们的聚集地。

粪便是健康而且有营养的

就像农民会将牛粪作为肥料一样,蚂蚁会将它们的粪便到处播撒来培育一个真菌菜园。很显然,真菌会借助蚂蚁的粪便成长,并且最后成为蚂蚁的食物。这也是一种生命的循环。

昆虫并非唯一利用自己粪便的生物,我们人类也能利用。桑蚕的粪便有着药理性质,在中医中能够用于制作镇痛药、退热剂和抗炎药。台湾家白蚁会将粪便混合到巢穴的墙壁上来建造安全屋。这些食木昆虫体内拥有各种各样的消化系菌群,能够帮助它们消化纤维素。2013年的一项研究表明,这种细菌群落为白蚁提供了一种天然的抗菌剂,让它们能够抵抗病原体

2000年的一项研究已经表明,从白蚁类身上提取的细菌能够产生与细胞分裂有关的中心体蛋白。这种蛋白能够帮助研究人员了解癌症患者体内发生细胞分裂时它们所扮演的角色。这样也导致部分科学家认为中心体蛋白能够成为抗癌药物的目标。

人类或许更喜欢安装了抽水马桶的卫生间,但是一些昆虫能够在恶臭的环境中生存,而这些环境中的病原体通常是很多的。但是它们不会受到病原体伤害。比如,有许多研究观察到黑蚁会在它们的巢穴内创造独特的排便区。事实上它们体内固有的微生物事实上能够保护它们远离新的病原体。最近的一项研究表明,地中海粉斑螟的幼虫对于许多细菌都表现出了抗菌性。

昆虫粪便不仅能用来抵御天敌,还能拯救人类生命

昆虫粪便能够拯救生命?

新型抗生素的缺乏以及多重耐药性的存在让医生和患者都感到担忧,而且有人也担心会发生抗生素灾难。昆虫粪便的抗病特性或许能够帮助研究人员发现新的抗菌剂和益生菌。

但是现在还不能把昆虫的粪便加入到你清晨的冰沙中。因为一些昆虫粪便中的化合物能够给部分人带来过敏反应,甚至会引发哮喘。这些昆虫的粪便不仅能够保护后代还能够成为人类的过敏源,它们的细菌群落或将成为昆虫学者、进化和分子生物学家的重要研究目标。他们的研究甚至能够带来抗菌性的革命性突破,并且帮助人类应对即将到来的后抗生素时代。

此前曾有报道称,到2050年,耐药性将导致3亿人丧命并且让全球为此花费100万亿美元。或许这些小昆虫的粪便就能够给我们人类带来帮助。

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