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木卫二适宜生命存在?NASA最新探测器将前往探索

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原文作者:Huw GRIFFITH

作者:申振宇

校对:刘海牧 尹天任

审阅:牧夫校对组

美编:胡永葳

后台:胡永葳


NASA(美国宇航局)的欧罗巴快船飞船正准备前往木卫二,以确认它是否有适宜生命生存的条件。

图片来源:NASA

近日,美国太空科学家公布了NASA计划向冰冻的木卫二发射行星际探测器的消息,这是人类寻找外星生命行动的一部分。

快船飞船将于今年10月份发射前往木卫二。木卫二围绕着我们太阳系最大的行星——木星运转,它是围绕木星运转的数十颗卫星之一,也是离我们最近的、可能为生命提供栖息之处的天体。

执行该任务的项目科学家鲍勃·帕帕拉多提出:“NASA想要了解的一个基本问题是,我们在宇宙中是孤独的吗?”

“如果我们找到了适合生命存在的条件,并且真的有一天在木卫二这样的地方找到了生命,那就说明在我们的太阳系内,就有两个存在生命的天体:地球和木卫二。”

“这对于理解生命在整个宇宙可能是普遍存在的想法是非常重要的。”

这个耗资50亿美元的探测器目前正在NASA位于加利福尼亚的喷气推进实验室里。它被安置在一个“无尘室”里——一个只有从头到脚都穿戴好防尘服的人才能进入的密闭区域。

这些预防措施是为了保证探测器不受地球微生物污染,并避免把它们带到木卫二。

在被运送到佛罗里达州的肯尼迪航天中心后,快船飞船将搭乘Space X重型猎鹰火箭发射,开始为期五年的旅程。在此期间,它会掠过火星以提高速度。

在2031年,它将进入木星和木卫二的轨道,并开始对科学家们认为覆盖冰冻层的木卫二进行详细研究。

帕帕拉多说:“我们有照相机、光谱仪、磁力计和雷达等仪器,它们可以捕获穿透冰层并被液态水反射回冰层表面的光,从而可以告诉我们冰层的厚度以及液态水的位置。”

该项目管理者们并不期望在水里找到真正的外星人。事实上,他们甚至不是在寻找生命本身,而是在寻找能支持生命的条件。

科学家们从类似地球的极端环境中了解到,即使是在极地冰盖深处的缺乏光线的地热喷口处,微生物也可以找到赖以生存的食物。

木卫二几乎和月球一样大,它的环境可能会提供类似的栖息地。这给了我们一个令人期待的遐想,即我们并不孤单——即使是在我们自己的太阳系中也不孤单。

木卫二快船飞船任务的项目经理乔丹·埃文斯说:“如果远离恒星的行星周围的卫星也可以孕育生命,那么在太阳系周围,在宇宙里,生命可能存在的机会就会大幅增加。”

挑战

然而,快船飞船的科研任务并不轻松。在木卫二周围有着强大的辐射场,它可能会导致仪器退化。每绕木卫二一圈,仪器就会受到相当于10万次胸部X光的辐射。

此外,地球和木卫二之间遥远的距离,意味着当快船飞船将数据发回时,信号需要45分钟才能到达任务控制中心。

尽管快船飞船拥有巨大的太阳能电池阵列,且只要进入太空就会展开,但保持飞船的持续性动力仍将是一个重大挑战。

埃文斯说:“发射后,飞船的太阳能电池板将制造23千瓦的电力,但当飞船在远离太阳的木星轨道上时,它们将只能制造700瓦的电力。”

“在地球附近,太阳能电池板的电力可以持续为20个家庭供电。但到达木星后,它们只能给几个灯泡和一些小型电器供电。”

该任务从20世纪90年代末开始规划,预计将在2034年左右结束。届时快船飞船很可能已经达到其使用寿命的终点。

项目副经理蒂姆·拉尔森表示,探测器在完成所有科学任务之后,将有一个壮丽的结局:飞船将撞上木星系统中最大的卫星来结束自己的生命。

目前的安排是,飞船将撞击木卫三。

『天文湿刻』 牧夫出品

微信公众号:astronomycn


冰冻之星——木卫二

图源:网络

谢谢阅读

原文链接:https://phys.org/news/2024-04-nasa-unveils-probe-bound-jupiter.html

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