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"里根"号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

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【文/观察者网专栏作者 施洋】

本周,美国在其最关键的海上力量调度上做出了一个“违背祖宗的决定”,要将常驻日本、日常只在西太平洋活动的“里根”号航母打击大队暂时派往中东水域,用于支援美军从阿富汗的撤军行动。作为美国全球军事力量重心的象征,航母的动向对于全球安全局势,自然会产生不小的影响。与此同时,英国皇家海军的航母编队本周正式“上路”,启程前往亚太,也让未来一段时间西太平洋的局势产生了更多的可能性。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

时隔多年,英国海军喜迎双航母,多少是个喜事儿 图源:英国海军

撤军前的投资

美国海军学院新闻网本周报道,美国海军内部人士证实,以日本为母港进行靠前部署的美国海军“里根”号航空母舰及其所属舰载机联队和护航舰组成的航母打击大队将被罕见地部署到中东水域,接替在那里执行部署任务的“艾森豪威尔”号航母打击大队,为美军即将进行的从阿富汗全面撤出行动提供支持和掩护。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

5月中旬,里根号出港 图源:美国海军

虽然至今没有明确和具体的时间表,但美军在今年从阿富汗全面撤出作为现任美国总统拜登亲口的承诺,美军自然要为其提供相关的行动和物质准备,同时需要准备一些必要的离岸打击手段,以防塔利班之流借着美军撤退之机浑水摸鱼。航空母舰部署在中东水域,其打击手段主要是舰载的“战斧”巡航导弹和舰载机,在威力上足够强大,武器投掷平台本身也比较安全,作为撤军过程中的压阵装备也比较合适。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

虽然人不多,但撤军动静不小 图源:美国陆军

目前,美国海军在中东水域部署的是“艾森豪威尔”号航母打击大队,该航母打击大队从今年4月开始处于北阿拉伯海水域,在美军中央司令部的指挥下支援正在进行的反极端组织“伊斯兰国”行动。“艾森豪威尔”号航母打击大队今年年初出港开始进行部署,4月份才通过苏伊士运河进入印度洋水域,在不出意外的情况下,至少能够在印度洋水域部署到今年9月,基本覆盖了从阿富汗撤军最后期限前的时间,显然在未来的撤军掩护行动中,该大队肯定要负责相当的掩护任务。

在已经有“艾森豪威尔”航母打击大队的情况下,美国海军再将“里根”号航母打击大队调到中东,意味着这一地区在今年夏天将会有2艘航空母舰,同时全球其他地区的可部署航母情况则大概率会出现力量真空。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

问就是东海岸病假太多

从单纯的军事角度来看,2艘航母部署到中东算是恰如其分的。由于阿富汗身处中亚内陆地区,舰载机需要往返飞行3000公里以上才能覆盖到阿富汗全境目标并返回母舰,其作战半径也要超过1500公里级别。以F/A-18E/F“超级大黄蜂”的性能和美军全面的空中加油体系,这一目标不难达到,但由于空中往返飞行的时间延长,战机的损耗增大,任务周期延长,战机部队的作战持续能力也会下降。为了保证舰载机的持续作战能力,增加额外的航母,扩大参与任务的舰载机部队规模,是最为简单也最直接的办法。颇为巧合的是,2001年美军打响阿富汗反恐战争时,美军投入对塔利班空袭的海军力量同样是两艘航母:“卡尔·文森”号和“企业”号。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

当然,与本世纪初时美国海军还有12艘航母,且舰龄普遍比现在年轻的情况不同,眼下美国海军可用航母数量更少,以“捉襟见肘”的方式进行全球部署也已持续多年。在这种大环境下,所有对航母力量的局部增强本质上都是“拆东墙补西墙”。

“里根”号完成维护后,5月19日出港,前往小笠原诸岛的硫黄岛附近开展航母舰载机起降资格认证训练,按照往年的部署情况,该舰应该在6月初执行正式部署。在今年上半年部署在西太平洋的“罗斯福”号航母已经返回美国西海岸的情况下,再将“里根”号航母调往中东水域的结果,就是美国海军在西太平洋水域短时间内将再度陷入没有可用航母的“航母真空”。

报道此事的美国海军学院新闻网就此表示,驻日航母部署到中东进一步凸显了美国可用航母力量的紧张情况。如果“里根”号航母真的一刻也不在西太平洋耽搁,直接前往中东水域,那么第七舰队可以指望的下一艘能够部署的航母应该是“卡尔·文森”号或“林肯”号。

两舰目前的舰况可谓伯仲之间:“卡尔 ·文森”在过去一年都在进行改装训练,以执行美国海军新一代战机F-35C首次海外部署。该舰的最新动态是,在进行了一次5天的试航后,在5月22日返回了圣迭戈港。

“林肯”号则在创下美国海军近年来核航母部署时间纪录之后,一直在进行维护和恢复性训练,同时也为搭载F-35C做准备。该舰在5月23日出海试航,并且在5月26日也返回圣迭戈。如果一切顺利,两艘航母都需要大约2-3个月的准备时间才能投入部署行动,这也差不多是此次西太平洋面临“航母真空”所要大概持续的时间。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

卡尔·文森今年下半年就能带着5代机来接班

“航母真空”对美国海军乃至美国军事优势可能造成的影响自然不必赘述,尤其在西太平洋这一事关美国大国竞争成败的关键地区,美国航母短暂几十天的缺位都会被视作有风险,更别提将这艘航母调走造成连续几个月的力量真空了。

上一次因为驻日美军航母被调往他处,还要追溯到2003年美国发动伊拉克战争时,第七舰队的“小鹰”号航空母舰为了“民主大计”前往中东参与空袭伊拉克。当然谁都明白,2003年的西太平洋与2021年的西太平洋截然不同,当年这里是战略机遇之地,如今却已经是大国竞争的第一线所在。

这显然不能说是美国海军不重视甚至忽视西太平洋上所面临的威胁,更多可以看作它对未来一段时间内西太平洋水域整体环境威胁的评估。从战略的角度看,美国的战略对手依然处在对新任美国总统拜登的分析判断中,整体的行动依然以谨慎为主;而战役上,美国的战略竞争对手的海军力量虽然规模不小且更加新锐,但其在航母编队的使用上依然稍显稚嫩,特别是在其拥有的两艘中型航母先后进行了远海训练航行之后,短期内不大可能再次进行大规模行动,美国在西太平洋上的海军力量,原则上可以“舒缓舒缓”。

西洋来的“不速之客”

就在美国海军准备做出把航母从西太平洋调走这种“违背祖宗的决定”之时,英国皇家海军则在努力试图“恢复祖宗的荣光”。上周末,皇家海军“伊丽莎白女王”号航空母舰以及多艘护航和补给舰从英国多个港口出发,与美国和荷兰海军的舰船以及美国海军陆战队的F-35B战机一道,编成第21航母打击大队,向远东方向航行,执行为期7个月的海上部署任务,并试图向巅峰时期的皇家海军一样,在西太平洋水域树立起联合王国的影响力。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

假装自己飞机很多的伊丽莎白女王号

从规模上看,这次参与部署的编队包括“伊丽莎白女王”号航空母舰,45型驱逐舰“保卫者”号、“钻石”号,23型护卫舰“肯特”号和“里士满”号,综合补给舰“维多利亚堡”号、油料补给舰“春潮”号以及美国海军阿利·伯克级驱逐舰“苏利文兄弟”号、荷兰海军七省级导弹护卫舰“埃弗森”号。

从数量上,这在冷战后的皇家海军海外部署上也排的上号,只有1997年护送查尔斯和英国首相前往香港与中国政府交接主权兼壮声势的“洋浪97”海上部署超过这次,当时的规模是1艘航母、1艘导弹驱逐舰、4艘护卫舰、2艘核潜艇以及6艘其他舰船。但若以舰船占海军规模比例而论,动用了皇家海军1/3防空驱逐舰的第21航母打击大队,更能凸显对远海部署的重视程度。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

假装自己船很多的当代英国海军   

巧合的是,2021年正好是皇家海军的远东舰队解散50周年,在1971年前,皇家海军在很长一段时间里都在远东勉力保持一到两艘航母,以及一艘突击航母的舰队,以新加坡为基地维护英国在远东地区的利益。在整个50、60年代,英国航母和突击航母曾在东南亚、中东乃至东非地区扮演英国军事力量“急先锋”的角色,为日不落帝国的平稳着陆立下不少功劳。而在远东舰队解散以后,皇家海军成规模前往太平洋水域事实上已经从常态行动升级为“战略远征”了。

身处西太平洋的我们,对英国的这次行动最看重的自然是其来到西太的部分。虽然英国政客也好,媒体也罢,谁都看得出来“针对某国”这种事情更多是为了图一嘴瘾。英国在远东的政治利益大不如前,与一百年前或者五十年前英国在远东还有大量的殖民地或者实打实的地缘利益相比,如今的英国在远东已经只剩下所谓的“影响力”了。昔日的自治领大多已经完全独立,就算名义上还管伊丽莎白二世女王叫一声国家元首的澳大利亚,如今也早已全面倒向了美国,早就不指望英国能在安全问题上和自己有什么互动照应了。

里根号赴中东:美国海军做了一个违背祖宗的决定

比如唯一一点空天防御体系还得靠舰队里的美国“沙利文”号伯克级驱逐舰

在编队各舰全面出港之后的5月25日,英国国家统计局公布的最新数据显示,2021年第一季度,中国正式超越德国,占英国进口总量的16.1%,成为英国最大的进口来源国。相比看上去的咄咄逼人,在实际行动上的表现,往往才是最明白的。

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