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能逗猫还防虫,猫薄荷为什么让猫这么上头?

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作者 | 小小

出品 | 网易科技《知否》栏目组(公众号:tech_163) 

很长时间以来,我们始终不能完全理解为什么猫会如此喜欢猫薄荷,这种被称为“猫毒品”的植物能够让猫兴奋不已。但所有猫主人都知道,猫薄荷会对我们的猫咪产生非常大的影响,甚至改变它们的行为和性格。


那么猫薄荷到底是什么东西?它真能让猫像吸了毒品那样嗨起来?

事实上,猫咪之所以出现兴奋反应,是被这种植物的“进化力量”迷惑了。

今年早些时候发表在《科学进展》(Science Advances)上的一项研究为猫薄荷的强大功效找到了答案:这种植物有种“进化力量”,每当猫闻到看起来无害的薄荷时,它们就会变得惊慌失措。

猫薄荷的刺鼻气味源于一种名为荆芥内酯(Nepetalactone)的化学物质,它能帮助这种植物驱除昆虫。但这项研究通过基因分析让我们进一步了解荆芥内酯的进化历程。


研究合著者、约克大学植物生物学家本杰明·利希曼(Benjamin Lichman)称,他的团队发现,一系列“不寻常的酶”是荆芥内酯让猫咪迷醉不已的“罪魁祸首”。他说:“这些酶在任何相关的植物中都没有发现到,它们在薄荷中以独特的方式进化。”

荆芥内酯使用“双重反应”来使猫迷醉。利希曼及其同事们发现,其他类型的薄荷只使用一种酶形成化学物质,而荆芥内酯却能通过激活一种酶来引发连锁反应,进而激活第二种酶。研究表明,这种双重反应赋予了荆芥内酯强大的效果,但这并不是这种化学物质唯一的独特之处。

在研究中,科学家们发现荆芥内酯基因在薄荷基因组中紧密地聚集在一起,这种群集效应帮助研究人员找出了荆芥内酯效果如此强大的原因。事实证明,猫薄荷的强烈气味针对的是某些受体,激活的神经通路与猫大脑中使用的性信息素相同。所以,猫薄荷对猫来说实际上就等同于春药。

从进化论上讲,猫薄荷很有趣,因为它也会让吃薄荷植物的昆虫中招。化学气味实际上是一种进化防御机制,可以保护薄荷免受昆虫的威胁。

利希曼说:“我们认为,通过产生这些挥发性化合物,这种植物‘迷惑’了昆虫,阻止它们降落在植物上并啃食它。”(小小)

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