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数字阅读的希望与挣扎

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数字阅读的希望与挣扎

“多看”目前并不盈利,但它不着急,因为不缺钱。 (CFP/图)

依托亚马逊而生,积累了一定的用户基数后尝试做电子阅读器,却很快宣告失败;转而做电子书,并定位为“精品手工作坊”,但代价不菲;再寄望免费电子书制作系统帮助其走上真正的平台之路……“多看”的转型探索折射了中国数字阅读市场的变迁。

一本定价60元的纸质图书,其制作精良的电子版只卖6元,会有多少读者愿意埋单?

过去5个月,中国一家做数字阅读的小公司“多看科技”试图回答这个问题。他们在苹果公司的软件平台上挂出了17本电子书,与纸质书差价最大、制作时间最长的《公司的力量》,迄今为止销量最好。不过,也只有八千册左右。

在美国,电子书是一个走向成熟、年营收过20亿美元的大产业,行业老大“亚马逊”在2011年突破性地实现了电子书的销量超过纸书。可它的中国同行们,面临的依然是一个免费盗版唾手可得、付费习惯从零培养的尴尬环境。

尴尬的另一面是潜在的市场机会。2011年底,当当网上线了“数字馆”,而一些出版社甚至也开始在移动终端上卖电子书,一派方兴未艾之气。相比一上线就铺了几万种书的当当,目前年制作能力只有一千种的“多看”,更像个手工作坊。它曾经的试错和转型之路是小型数字阅读公司在“红海市场”拼杀的一个缩影。

试错,再试错

“多看”和“爱国者”及百度联合发布的电子阅读器“百看”5个月即宣告夭折。现在开售付费电子书,他们依然视之为一场新的试错之旅。

“多看”是一家依托亚马逊的kindle而生,后在业界小有名气的公司。Kindle是一款亚马逊专门为电子书阅读而开发的产品,其Elink墨水技术能带来最接近于纸质书的阅读体验。

“多看”的创始人王川是中国第一批kindle用户,亚马逊电子书的成功,让他在2009年产生了二次创业的冲动。十几年前,他曾成功地开发并经营过一个卡拉OK点唱系统。

kindle始终没在中国公开发售,也因此不方便读中文。于是,2010年4月,王川发布了多看第一款产品——多看for kindle,提供了一个中文系统解决方案。

很难统计多看究竟因此积累了多少用户。虽然中关村和淘宝的水货经销商们几乎都为kindle预装了多看系统和数千本电子书,但只有那些用过无线上网功能的用户才能被监测到。“多看”公司给南方周末记者提供的这一数据是:70万。

可是再多的用户也变不成收入。而王川再创业显然不是为了“学雷锋”。他希望中国能有自己的亚马逊和“kindle”,而多看能在这个产业链上分一杯羹。于是,作为软件开发商“多看”后来找到了硬件生产商“爱国者”和互联网巨头百度,于2011年3月发布了阅读器“百看”。

这是“多看”第一次试错,事后的证明是,它真的错了——中国的电子阅读器在2011年打价格战到头破血流。“百看”上市后第二个月,原价990元的汉王直降至599元;第三个月,号称成本价1300元的盛大电子书开始只卖499元。

“美国已经做好硬件,搭建好平台,开始向内容竞争迈步了;中国还在硬件到平台的路上逡巡。”易观国际的分析师孙培麟对当下产业阶段如此评价。

2011年8月,“百看”项目黯然终结,负责洽谈与“百度文库”内容合作的胡晓东,跟随王川去了“多看”,并开始了一项与先前完全不同的工作——与一家家出版社谈数字版权——试错后的“多看”,开始将战略转向付费电子书。

尴尬随即又来了。“多看”用户基础最雄厚的kindle是一个封闭的收费平台,反而是目前最难做成设备内购买的;倒是亚马逊在美最大劲敌苹果公司提供的iOS平台,支付系统最完善、用户付费习惯最良好,成为“多看”试水付费电子书的首选。

2011年12月,“多看”开售第一本电子书单行本,并同时在包括kindle在内的四个电子书发布渠道发布一些免费的公版书(已过版权保护期的书籍)和付费的试读版。

多渠道走路并不意味着放弃其赖以成器的kindle。2011年9月刚开始转向付费战略时,“多看”甚至应用户的要求增加了搜索入口,可以搜索包括书仓、九月等几大著名电子书论坛上的资源,当然,它们全是免费的。

这个新功能让用户欣喜若狂,但也难免让多看面临为盗版开便车的质疑。直到2012年年初新战略初有成绩,这个搜索入口开始时不时地出现使用障碍。

“我们当时也吃不准,中国的用户是否开始愿意为付费的电子书埋单了,在苹果iOS平台上发单行本是最快验证、风险最小的一种方式。”创业元老、负责市场的副总裁赖永赛坦言这次依然是在“试错”。

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