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Facebook硬件梦碎背后:雄心与失意交织

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回溯历史,Facebook 在硬件领域可谓是屡战屡败,愈挫愈勇,显然它决心已定,势要抓住下一波硬件革命趋势。

图片来源:图虫

文|AI前线(ID:ai-front) 刘燕

编辑 | Linda

社交巨头Facebook一直希望在硬件领域有所建树。

押宝硬件

Facebook收入的98% 来自广告业务。近些年,Facebook用户增长遇到天花板,频陷数据隐私丑闻之中,还多次遭到反垄断调查,过于单一的收入模式隐患凸显,因此,在社交之外,Facebook不断押注硬件等新型业务,促进收入来源多元化。

大约从2013年开始,Facebook将更多目光聚焦到了消费硬件领域。2013年,Facebook与HTC 合作推出了一款定制款智能手机HTC First 和一款Android 桌面应用Facebook Home。Facebook Home 并没有激起很大的水花,用户反馈不佳,差评如潮,遭遇惨败。

这并没有影响到它进军硬件的决心。2014年,Facebook 耗资23亿美元收购了Oculus ,对 AR 投下重注,此举也被视为是引领 AR/VR 产业爆发的标志性事件。交易达成后,扎克伯格很是激动,“Facebook 有雄心建立下一个伟大的消费者平台”。

以 Oculus 为根基,Facebook 努力推出了更多硬件设备,其中最成功的是 Portal 视频通话设备、Gear VR 等产品。2018年,Facebook 推出了集成有 AI、智能摄像头、增强现实等技术的 Portal 和 Portal+,并带动 Q4季度硬件设备付款和其他费用收入增长了42%。接下来,其又扩展了 Portal TV 和 Oculus VR 耳机产品线,进一步布局硬件。

去年9月,Facebook 以7.5亿美元的价格收购了脑机接口初创公司 CTRL-labs;目前 Facebook 正在开发多种硬件设备,包括新的 Portal 系列和流行的 Oculus VR 设备、Ripley 等,而这些硬件设备都将搭载 Facebook 自研的操作系统。2019年12月,有外媒报道称,为了摆脱对谷歌 Android 的依赖以及更好的实现硬件梦想,Facebook 正在研发自己的 操作系统,同时,它也在开发自己的定制芯片,并将在今年研发推出新设备。此外,Facebook 还为其 AR/VR 团队新建了一个可容纳四千名员工的办公区。

数据统计,自 FacebookAR / VR 副总裁 Boz Bosworth 上任后,公司每年硬件投入的预算都达到数十亿美元。

相较投入,Facebook 在硬件领域所收获的回报还远远不能成正比。过去的6年来,它一直没能交付出一款令消费者具有强烈共鸣的爆款硬件产品,现有 Oculus 等设备的销售额增速缓慢,对营收的贡献微薄。

一个神秘部门的“死亡”

Facebook 在硬件上投入了极大心血,这就不得不提到一个神秘的部门 — Building 8。

Building 8曾专门负责为 Facebook 研发新的硬件产品,主攻 VR/AR、人工智能、脑机接口等前沿技术领域的研究,它几乎承载了该公司在硬件领域全部的希望,其目标也是宏伟异常—”进一步达成连接世界的宏图伟愿”。在 Facebook 内部,Building 8是十分神秘又地位非比寻常般的存在,它常常是获得资金支持最高的部门。

2015年,Facebook 聘请了前 Google 先进科技与计划部门负责人、前国防高级研究计划局(DARPA)局长 Regina Dugan 来担任 Building 8部门的负责人,她的到来也让外界对 Facebook 的硬件计划十分期待。扎克伯格曾在宣布 Dugan 任命消息时表示,“未来几年,Facebook 将在这方面投入数亿美元“。据了解,Dugan 领导着团队60多名科学家,主要研发脑电波“读心术”、触摸式“交谈”等多项顶尖技术。

令人意想不到的是,在任职仅18个月后,Dugan 却离开了。有迹象表明,Dugan 可能在 Building 8开展工作不太顺利。该消息一度引起轰动,关键人物的离开又将令 Facebook 的硬件计划何去何从?

2018年12月,仅成立不足2年的 Building 8部门被剥离重组,更名为 Portal,其登月项目被纳入 AR/VR 研究部门,部分项目被转移到了 Facebook Reality Lab(原 Oculus 研究团队),该部门的所有员工被分散安置到了公司的其他部门。

有分析人士认为,Building 8项目最终”流产“的核心原因之一是就硬件研发时间表上与公司的期望存在差距。当初 Dugan 制定的时间表是2年,而 Facebook 则希望加快进度,对于周期较长的硬件研发来说,这个期望显然不切实际。

在存续短暂的2年时间里,Building 8唯一拿得出手的成果是 Portal 设备,不过该产品并未引起较大的市场关注度,还曾因隐私问题被用户指控。IDC 统计,2018年发布的第一代 Portal 产品仅售出了54000台,着实有些“可怜”。Portal 问世时,智能音箱大战已酣战一载有余,起步晚的 Portal 有些落后了。

Building 8的“死亡”也在很大程度上宣告了 Facebook 硬件梦碎的现实。另一方面也反映了 Facebook 在硬件发展策略方面存在认识和规划不清晰的问题,这家以社交起家的公司并不具备硬件基因,此前在硬件领域也缺乏经验,踩“坑”也就在所难免了。

VR/AR 会是 FB 的未来吗?

Facebook 还未在硬件上取得突破,竞争对手们却已经先它一步获得了成功。亚马逊凭借 Echo 智能音箱和 Fire TV 流媒体设备在智能家居领域占据了主导地位,看到 Echo 成功后,扎克伯格也想在智能家居上搞出点事情,不过依旧是雷声大雨点小,Portal 智能音箱并没有刷出什么存在感,市场份额不足1%。

想要在智能音箱和智能家居市场追上具有先发优势的亚马逊、谷歌恐怕已经为时已晚了,于是,Facebook 将在硬件领域占据一席之地的希望寄托在了 VR/AR 上。Facebook 认为,增强现实将是继智能手机之后的下一个重要的计算平台。未来,AR 眼镜将会和智能手机一样普及,且还会在功能上有效取代它们。早在2016年 F8大会上,扎克伯格宣布 Facebook 未来10年的战略规划时就将 AR/VR 列为 Facebook 未来的两大支柱之一。

这几年,Facebook 在 VR/AR 领域大力投资。2018年,Facebook 发布了 SparkAR 软件平台,目前已有超10亿人使用了由 Spark AR 提供的 AR 体验。2019年3月,Facebook 发布了 VR 一体机 Oculus Quest 及 PC VR 头显 Oculus RiftS,Oculus Quest 销量火爆,刚推出一周便在多个渠道售罄,超出了公司内部的预期。同年11月,Facebook 收购了一家成功的小型虚拟现实游戏工作室 Beat Games 并将其并入了 Oculus,Beat 将帮助 Oculus 开发游戏内容的同时更好的建立 VR 内容生态系统。

Oculus 系列产品线良好的市场反响促使全球 VR 市场的格局发生了一些变化。据调研公司 Trend Force 和 StaTIsta 的数据,Oculus Go、Oculus Rift 和 Oculus Quest 产品推出后让 Facebook 的市场份额从19.4% 上升到28.3%,而排名第一的索尼的市场份额从2018年的43% 滑落到2019年的36.7%,也就是说,索尼丢掉的部分市场份额被 Facebook 抢走了。另外在 PC VR 市场,Facebook 目前占据约50%的份额。中金公司的研报分析指出,接下来,Facebook 的 AR/VR 基于社交场景的优势将再次得以强化,依托巨大用户基础促进 AR 普及,但其于工业领域的 VR 探索仍待观察。

在过去的几年里,Facebook 也一直在为将虚拟现实助推成为下一代硬件革命所需要的技术而展开深入研究,具体包括面部表情追踪、基于 AI 的凹形渲染、无线视频传输等技术。数据显示,2019年,Facebook 被授予增强现实技术专利近千项,比2018年增加了64%,是2014年的三倍还多。

据了解,Facebook 还正在开发两种增强现实眼镜,一个代号为 Stella,系与雷朋母公司 Luxottica 合作研发,将在未来两年内上市;另一个代号为 Orion,它是一款更先进的增强现实设备,Facebook 希望 Orion 能够取代智能手机,该设备将在2023年至2025年推出。

2020年对于 Facebook 来说是极为关键的一年。不久前,扎克伯格表示,Facebook 将在2020年在 AR 眼镜方面取得突破性的进展。有业内人士分析,2020年可能是 VR/AR 技术的落地应用和实际销售的突破年,这对于 Facebook 来说,意味着更多机会。

Facebook 迫切希望未来成为 VR/VR 硬件竞赛的引领者,不过,在这个过程中还面临着不少的挑战。当下虚拟现实硬件仍处在起步阶段,整体还处在投入期,收效还有待于时间观察。AR 和 VR 硬件销售目前仍然只是 Facebook 年收入的一小部分。2018年,Facebook 总营收558亿美元,硬件销售及付款和其他费用为8.25亿美元,占比几乎可以忽略不计。

在2019年 Q3季度会议上,扎克伯格承认,VR 和 AR 的愿景比计划的时间要长一些。今年1月,Facebook 科学家也表示,增强现实开始走向消费市场需要5-10年,他还表示,VR 眼镜还有一些核心技术难点待攻克。

一直以来 Facebook 饱受诟病的隐私问题也有可能引发用户对 Facebook 虚拟现实设备的担忧。来自竞争对手的压力也不容小觑,据悉,苹果正在研发一款 VR—AR 混合头戴式耳机,该设备将于2022年推出,届时或将与 Facebook 的 Oculus Quest 展开正面竞争。

回溯历史,Facebook 在硬件领域可谓是屡战屡败,愈挫愈勇,显然它决心已定,势要抓住下一波硬件革命趋势。未来 Facebook 能否在硬件领域占据一席之地,实现硬件梦想,并转型为一家成功的消费硬件公司,关键要看它在2020年会交出怎样的答卷。

参考链接:

https://www.cnbc.com/2019/08/02/facebooks-flop-in-hardware-the-untold-story-of-building-8.html

https://www.fool.com/investing/2019/12/14/2020-finally-year-ar-vr-matter-for-facebook.aspx

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