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咖啡机的反垄断斗争

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Keurig咖啡机和K-cup(K杯)对于爱喝咖啡的人来说一定不陌生,由其组成的单杯咖啡煮制系统在短短数年间横扫北美市场,改变了人们由来已久的咖啡饮用习惯,使得咖啡市场进行了重新洗牌。

所谓K杯,就是一个小塑料杯,杯内焊缝了一片V形或凹形滤纸,适合一杯量的8到10克的咖啡粉就被装在滤纸上面。为了防氧化影响咖啡的香味和口感,K杯内会充填氮气,最终以铝箔封口。将一个K杯放入咖啡机后,30秒之后一杯热腾腾的咖啡就煮好了,不用磨豆,不用称量,不用清洗,咖啡残渣全留在K杯里面,用完之后可以直接扔掉,接着煮新的。

目前Keurig咖啡机售价从100美元到300美元不等,是传统滴滤式咖啡机价格的3到5倍,而K杯咖啡折合成每磅的售价是30美元到50美元不等,也是传统的散装咖啡粉价格的3到5倍。从今年夏天开始,各大百货公司以及互联网上铺天盖地,无所不在地滚动播出着“Say Hello to Keurig 2.0 ”(Keurig 2.0升级版就要来啦)的广告,在如此强大的广告攻势下,笔者也毫不犹豫地在9月初也就是新品推出的10天内买了一个所谓的Keurig 2.0的咖啡机。

原本期待的Keurig升级版新功能是可煮单杯咖啡和可煮4杯咖啡的传统和新技术合二为一;咖啡、茶和可可粉不同煮制的模式,彩色的触摸屏显示器以及晚间会发出不同颜色的发光蓄水池等等。当把之前购买的十几个不同品种的K杯分别投入新咖啡机都同时出现相同的错误提示,并根据错误提示联系了客服之后,笔者终于意识到Keurig 2.0升级版的核心升级技术竟然是把此前广泛运用于DVD、电子书领域防止盗版侵权的所谓DRM (Digital Rights Management, 数字版权管理技术)运用到了咖啡机上。基本原理是,Keurig 2.0咖啡机内新设探头,K杯咖啡被装入之后,探头会自动扫描识别K杯铝箔盖上的特制条形码,只有与Keurig签订合作协议被授权的公司的K杯才会被打上条形码,否则新机器无法识别,K杯将无法使用。

Keurig咖啡机和K杯咖啡此前享有专利保护,所有运用该技术的公司都要向Keurig公司交专利使用费。比如星巴克、Flogers、Dunkin' Donuts等都是在经过Keurig授权后才发布了各自的K杯咖啡的。

但是Keurig咖啡机和K杯咖啡的专利在2012年9月之后就过期了。这也意味着后来者们可以加入Keurig开创和引导的K杯咖啡热潮,在不用交专利费用的情况下,以低价优势占领Keurig的市场份额。2013年,非Keurig授权K杯咖啡的市场份额从无到有,在短短的一年间就达到了16%,这个数字还在持续增长。为了捍卫和长期占据利润丰厚的K杯市场,Keurig Green Mountain先发制人地在新咖啡机上运用了DRM技术,这无疑是给咖啡机上锁,使得未经授权的K杯咖啡无法在Keurig 2.0咖啡机上使用,这也给原本2012年9月专利到期之后可以自由竞争的Keurig单杯咖啡煮制系统平台人为地制造了准入门槛和壁垒。

作为消费者在不知情下收到一个“带锁”的咖啡机还是非常郁闷的。很多人喜欢引用惠普的打印机和墨盒的商业模式来会Keurig 2.0辩解,惠普为了吸引消费者把打印机价格定得很低,然后限定可以与之匹配的墨盒的规格,通过控制和提高墨盒价格来达到最终盈利,但是问题是Keurig的咖啡机价格和普通咖啡机比起来并不低。说到“带锁”人们首先想到的是手机,比如iPhone 6 16G 裸机价格是649美元,而与运营商绑定2年合约的“带锁机”价格才199美元,照此推理,Keurig要给咖啡机加锁的合理逻辑前提就是咖啡机是免费的,而实际情况是消费者用全价买了一个“带锁”的咖啡机,这是不公平的。

笔者的郁闷心情很快在网上找到了广泛的共鸣,在Keurig的官网以及所有网上销售平台,Keurig 2.0的各大机型的数以千计评价的平均评分为一颗星,而此前Keurig咖啡机的平均评价一直处于5颗星满分中的4.5颗星水准。

在仔细阅读了众多消费者冗长的评价之后,有两大收获,其一,打一颗星并非消费者的本意,因为整个评分系统的限制,一颗星已经是最低分了,如果条件允许,大家都想打零分或者负分,最初的使用体验可以用四个字形容,那就是“负分滚出”;其二,虽然有无条件退货和全额退款的选项,但是很多人还是选择了保留咖啡机并“越狱”的方法,于是很多消费者都在评价中贴出了如何破解Keurig 2.0咖啡机DRM技术的攻略。

循着大家提供的线索,笔者在Youtube上找到了几百个相关视频,关于“越狱”方法一共可分两大技术流派,首先都需要美工刀以及带有条形码的最新K杯,然后用美工刀小心地把带有条形玛的K杯的铝箔盖切下来备用,接下来有两个选择,可以选择用玻璃胶把铝箔盖对准位置粘贴在咖啡机的条形码探头之下,这样每次探头扫描到的都是同一个合法的条形码,也可以把铝箔盖盖在没有条形码的K杯之上用橡皮筋固定,用完再拿下来下次再用。笔者选择了一劳永逸的第一种方案,没办法,你暗暗地给我的咖啡机上了锁,我只能悄悄地蒙上你的眼睛了。正在写此文的时候,新闻报道说,加拿大一家名叫Club Coffee的公司声称已经复制出了Keurig 2.0咖啡机可以识别的条形码,所以他们生产的K杯虽然没有得到授权但是也可以毫无压力地在“带锁”的咖啡机上使用,该公司也同时以垄断市场、恶意攻击竞争者为名向Keurig Green Mountain提出诉讼,要求6亿美元的赔偿。看到这里,不禁感叹,为了反垄断,大家还是蛮拼的。

录入编辑:薛冬霞

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