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谷歌无处不在:一个新通用电气的崛起

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现在,伴随着近期的一系列收购,谷歌似乎准备让硬件业务的规模向软件看齐,在众多领域开发“牙刷”产品——从机器人到汽车,再到家庭温控设备。

最明确向生命科学进军的互联网...

据《经济学人网站》报道,在谷歌,他们管这叫“牙刷测试”。就在2011年重掌谷歌帅印后不久,拉里·佩奇(Larry Page)就表示,他希望开发更多能让所有人每天至少使用两次的服务,就像牙刷一样。谷歌搜索和Android系统都已经通过了这项测试。

新GE?

现在,伴随着近期的一系列收购,谷歌似乎准备让硬件业务的规模向软件看齐,在众多领域开发“牙刷”产品——从机器人到汽车,再到家庭温控设备。

谷歌最近的收购目标是智能恒温器和烟雾探测器制造商Nest Labs:谷歌1月13日宣布,将向该公司支付32亿美元现金。这也是自2011年宣布125亿美元宣布收购摩托罗拉移动以来,谷歌最大手笔的硬件收购。

最近几个月,谷歌还将多家机器人公司收入囊中,最值得注意的便是Boston Dynamics,这家公司开发的双足和四足机器人都可以像人和动物一样平稳地行走和奔跑。谷歌内部工程师也在加紧开发无人驾驶汽车和Google Glass智能眼镜。

Nest Labs则将谷歌引入了家用电器领域,而这恰恰是老牌美国工业巨头通用电气(GE)的起点。通用电气1890年代生产出第一批风扇,随后在1907年开发出了全系列的加热和烹饪设备,最终挺进了工业和金融领域,至今依然实力强大。

通用电气早期的产品都是电气化产品,这在当时还属于一个新兴领域。谷歌旗下的硬件业务也有一个共性:它们的目的都是搜集和破解数据,以便提升实体设备的智能性。

盈利的疑问

即便如此,谷歌的种种动向仍然催生了一大疑问:它能否将自己开发和收购而来的各种业务完美地融为一体,发展成一家盈利更丰厚的工程巨头?又或者,这一切的一切是否会化为乌有,带来巨额损失?

很多人担心,谷歌的一系列收购可能出价过高,导致其收购资金一路膨胀——目前的总额已经达到570亿美元左右。当谷歌收购Nest Labs的消息传出后,业界又是一片哗然。摩根士丹利表示,这一报价相当于Nest Labs年营收的10倍。

谷歌为什么要斥巨资收购一家生产恒温器这种老套产品的创业公司呢?市场研究公司Discern Analytics分析师保罗·萨佛(PaulSaffo)认为,谷歌已经很擅长通过搜索请求、电子邮件等电脑数据获取利润。而得益于Android系统和谷歌地图等应用的成功,该公司还在通过智能手机和平板电脑提取数据。

为了保持这种增长势头,并支撑高达33倍的股票市盈率,该公司必须寻找更多可以提供数据的设备。

不甘落后物联网

Nest Labs的恒温器可以通过内置的传感器和软件探测家中是否有人,如果处于无人状态,便可自动关闭加热或制冷设备。在这一过程中,这种恒温器可以产生大量数据,而Nest Labs也已经对这类数据进行了搜集。

Nest Labs CEO托尼·法德尔(TonyFadell)经常说,该公司在物联网行业的盈利道路上占据有利地位。所为物联网,指的是通过软件、传感器和无线网络将各种设备联系在一起,并方便它们与自己的主人互动的网络。

其他大型科技公司也在觊觎联网智能家居市场。三星本月发布了新款智能家用计算平台,可以方便用户通过一个统一的应用控制三星生产的洗衣机、电视机和其他设备。微软苹果亚马逊同样也在争相发展这一市场。

但在此之前,谷歌一直被视为物联网领域的迟到者。“我认为谷歌并没有意识到物联网今后的发展速度。”咨询公司CreativeStrategies分析师蒂姆·巴加林(Tim Bajarin)说。

收购NestLabs将帮助谷歌实现跨越,从而有力地回应这些反对之声,而且还将为谷歌引入一些顶尖人才。法德尔曾经任职于苹果,并且领导了iPod的开发。创办NestLabs后,他又为这种传统设备赋予了新生。他的卓越能力和NestLabs中的众多苹果前员工,都将有利于谷歌其他硬件业务的发展,例如摩托罗拉移动。

谷歌并未披露太多机器人业务的发展计划,但有可能沿用无人驾驶汽车的模式:采用一项由军事合同资助的技术,然后将其应用于消费市场。今后,谷歌生产的个人机器人可能会在用户家中充当管家,并时刻与NestLabs家用自动化平台交换数据。

由于谷歌目前的员工总数已经多达4.6万,所以佩奇的挑战在于,如何确保这些新业务充分利用谷歌的基础设施,但却不会受到其官僚气息的影响。谷歌之前也曾经遭遇过组织僵化问题。就在重掌帅印后不久,佩奇便砍掉了很多项目,并简化了管理模式。

收购完成后,Nest Labs仍将以独立品牌运营,办公场所也将与谷歌隔离开来,法德尔则会直接向佩奇汇报工作。为了确保Google Glass和无人驾驶汽车等自主开发的硬件项目不受整体惯性的影响,谷歌特意通过GoogleX秘密部门来培育这些业务。不仅如此,谷歌还为这些业务指派了一些重量级的负责人。例如,谷歌机器人业务的新主管是Android前负责人安迪·鲁宾(AndyRubin)。

这种是一种避免集团化企业衰落的好办法,但要确保成功,还要避免再犯其他错误。由于谷歌以往在数据隐私方面的口碑不佳,所以Nest Labs和其他部门难免受到隐私保护主义者和监管者的密切关注。

倘若能够赢得用户的信赖,谷歌便有望在软件和硬件领域找到很多全新机遇,成功通过“牙刷测试”。当然,谷歌股东的脸上也将继续保持灿烂的笑容。

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