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第6问:孩子应该什么时候开始学英语?

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我们不能武断地说4岁开始学英语就一定比12岁开始学好,只能说12岁以前开始学习英语,可以更多地采取接近母语习得的学习方法。
4~12岁是英语学习的黄金期。

一个人学习外语的最佳年龄是多少岁?这是外语教学界的“哥德巴赫猜想”。这道题如此难解是因为我们永远无法用实验来证明我们的任何推理。比如,4岁的孩子和10岁的孩子同时开始学英语,过一段时间发现10岁的孩子学得好,我们也不能断定就是年龄的因素。即使学的内容一模一样,老师也一样,肯定有其他我们不可控的因素在起作用,比如他们的生活背景,他们走出课堂以后所处的环境,他们在英语学习上所花的时间等等,而且“最佳”到底是个什么标准也很难界定。

所以,我们不能武断地说4岁开始学英语就一定比12岁开始学好,只能说12岁以前开始学习英语,可以更多地采取接近母语习得的学习方法。有一种说法是,人脑子里有一个学习语言的“零件”,这个零件会随着年龄的增长而老化。我们在这个零件还充满活力的时候,除了学好母语外,还可以充分利用一下它的机能来习得其他语言。

什么是语言习得(languageacquisition)?它是相对于语言学得(languagelearning)提出来的。习得就是在不知不觉中学会,而学得则是有意识地去学。母语一般是通过习得的方式掌握的。习得有几个显著特点:第一是时间长,我们的母语习得要经过4年甚至更长的时间才算完全学会日常表达;第二是按照听说读写的顺序学习,不仅是听说先行,而且一定要达到足够的流利度和准确度才进入读写,就像我们学母语,在认字之前所有的日常听说都应该驾驭自如了;第三是不需要语法知识,一旦掌握,脱口就说,下笔就写,学得轻松、自然、地道;第四是对语言能够形成长期记忆,而不是总要复习才不会忘。

我们这些大人是这样学英语的:课文、生词、句型、语法解释、翻译、练习。不仅读写先行,中文也太强势了,当我们要用英语表达什么的时候,可能先是想好中文,然后运用语法知识把所学词汇和句型组合在一起,再表达出来。这显然是语言学得。

习得和学得是大相径庭的两种语言学习方式。学术界认为,外语学习中的流利程度是学习者习得的结果,而不是学得的结果,学得的作用是在习得的输出出现错误和障碍时进行矫正。

这样一对比,母语习得的优势不言而喻。

为什么孩子比大人更容易接受习得的方式?因为年龄摆在那里,他们的母语干扰和逻辑思维远远比不上大人,所以单词默写、句子翻译、语法规则等对他们来说很难,但是他们的听力和语音语调模仿能力却有着先天的优势。只要我们利用好这一优势,选取适合的内容并采用正确的方法,孩子在听说上就能够很快取得突破。

为什么是4岁而不是更早呢?英语学习毕竟和母语习得不同,除非拥有双语环境,否则英语终归是一门外语,还是需要孩子有一定的认知和学习意识,而不能完全靠本能来学习。4岁的孩子,母语听说能力已经基本形成,一般又上了一年幼儿园,开始懂事了,所以这个时候开始学习英语刚刚好。为什么到12岁呢?虽然学术界对外语学习的最佳年龄一直有争论,但是有一点共识,那就是青春期是外语语音学习的临界期。当然,这是从学术角度来说,我们还有更多的理由会在接下来的问题中陆续阐述。

来源:《英语,孩子这样学》 作者:曹文


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