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远古的大白鲨祖先遗骸揭示出奇特的饮食习惯

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在1.05亿至7200万年前的晚白垩纪晚期发现了几块能完全拼接的鲨鱼化石,这一发现令人难以置信,它为神秘的鲨鱼家谱提供了一些急需的线索。



在墨西哥瓦列西略(Vallecillo)的Lagerstätte化石层中,古生物学家们发现了一生难得的发现:几块保存得非常完好的化石,属于一种已灭绝的属,名为:Ptychodus。

这些化石不仅保存了鲨鱼的关节骨,还保存了它们的一些软骨结构、整个身体的轮廓,甚至可能还有器官。这些细节揭示了鲨鱼的牙齿和椎骨是如何与它们的身体相适应的,这是一种新的工具,可以用来估计它们的大小和它们在系统发育上的适应位置。



这些化石最终证实了Ptychodus是一种属于鼠鲨目的鲨鱼,其中包括大白鲨。

Ptychodus的身长可达9.7米(32英尺),使现代大白鲨相形见绌。尽管它们的进食策略也截然不同:它们的牙齿就像压碎的盘子碎块,这样就可以尽情享用原本难以食用的有壳动物。

法国国家科学研究中心的罗曼·沃洛(Romain Vullo)领导的一个古生物学家小组写道:“我们的研究结果支持这样一种观点,即鼠鲨目动物在生态形态上高度多样化,代表了白垩纪海洋生态系统中鲨鱼的主要群体。”

“Ptychodus可能主要以鹦鹉螺和海龟等不含骨骼的硬壳猎物为食,而不是以底栖无脊椎动物为食。它在坎帕尼亚期(早在白垩纪末期危机之前)的灭绝,可能与新出现的钝齿球齿龙和前齿龙的竞争有关。”



自从1729年在英国发现第一批Ptychodus磨牙化石以来,它的化石就一直是个谜。在这中间的几个世纪里发现的大多数遗骸都是牙齿和脊椎骨,这是鲨鱼骨骼中唯一由骨头组成的部分。剩下的是软骨,往往存活时间不够长,无法石化,这让很多事情有待想象。

尽管它们是碎片,但在世界各地发现的这些少数遗骸提供了足够的线索,暗示留下它们的动物。

今天,有些鲨鱼也采用了类似的捕食策略,被称为硬食,为这种饮食提供了先例。在白垩纪晚期的化石层中发现了如此多的牙齿,而其他遗骸却相对缺失,这证实了它可能是一具软骨骨骼。我们发现的罕见的脊椎骨与其他鲨鱼的脊椎骨是一致的。

仅仅根据鲨鱼通常留下的遗骸,我们不可能确切地推断出那些鲨鱼的样子。即使我们对著名的巨齿鲨的了解也是基于很多有根据的猜测。

然后,我们得到了类似Valallecillo Lagerstätte的东西。

Lagerstätte是一种化石床,可以很好地保存遗骸,包括通常在石化过程发生之前分解的软组织。Vallecillo Lagerstätte是古生物学家们发现6个翼龙标本的地方,这些标本最终揭示了这种古代捕食者的真实形状。



这些化石都不是特别大的鲨鱼,最长的鲨鱼全长只有2米多一点。但重要的是,这些化石揭示了我们所见过的最详细的鲨鱼解剖结构,使研究人员能够将这种解剖结构推断到其他恢复的牙齿上,推断出其最大长度为9.7米。

我们现在也知道这些鲨鱼有多少椎骨,它们的眼窝有多大,它们有多少鳍,它们头部的大小,以及它们身体的形状。这使得研究人员可以自信地将鲨鱼分类为鼠鲨目,并确定它们可以以很高的速度游泳。



它们的身体形态也不同于任何现存的硬食性鲨鱼,这真的让人明白,仅仅根据牙齿来确定鲨鱼的形态是多么困难。事实上,Ptychodus有可能是有史以来最大的食肉鲨鱼 —— 比现在最大的鲨鱼要大得多。

研究人员写道:“在墨西哥新发现的材料所揭示的速栖生态形态,挑战了人们普遍持有的观点,即底栖鲨鱼属是一群生活在海底的鲨鱼,主要以有壳的底栖无脊椎动物为食,比如双壳类动物。”

“新的证据表明,Ptychodus是一种开放水域、快速游动的捕食者,捕食大型鹦鹉螺和海龟等甲壳良好的远洋生物,从而证实了之前基于椎体中心和类甲壳鳞片的形态学特征所提出的更活跃的神经生活方式。”

我们真诚地希望,奇迹永远不会停止。

该团队的研究成果已发表在《英国皇家学会学报B:生物科学》上。

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