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英国对现代文明的四大贡献

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如果问哪个国家或者文明,对人类贡献最大,答案一定有很多。

有人认为是光荣与辉煌的希腊罗马;有人认为是历史悠久的华夏文明;也有人认为是盛极一时的阿拉伯文明。

但是,如果站在现代文明的视角审视,恐怕则非英国莫属。

美国思想家迈克尔·诺瓦克说:把所有的领域都加起来,没有一个国家诞生的伟大人物比英国更多。一个小小的岛国,竟然产生了莎士比亚、牛顿、休谟、达尔文等伟大人物,这在全人类历史上都是绝无仅有的。

更为重要的是,这些伟人合力打造的英国,诞生了现代文明的四大核心要素。以至于我们可以毫不夸张地说,没有英国,就没有现代文明。

一、自由思想

毫无疑问,自由理念,是现代文明最核心的价值观念系统。无论是法治、民主还是市场经济,其核心都指向了捍卫个体自由。所以中国经济学者许小年常说:“自由是手段,也是目的”。



现代自由理念,一般包含三个核心价值:

第一,个人自治的观念,这包含在契约与财产权保护中;

第二,集体决定须由代表做出,代表须向选出他们的共同体负责,所谓“无代表,不纳税”;

第三,法律不是具体某人或某组织之法,法律高于国王,是人们在这个国家固有的权利与义务。

然而,如此珍贵的价值理念,并不是古已有之、四海皆存、自然而然的。丹尼尔·汉南在《发明自由》一书中认为,现代自由理念,最早诞生于英国,并逐步发展完善,传向了全世界。

英国的自由传统,其实可追溯到大宪章以前,从古日耳曼部落的森林集会到早期的“贤人会议”,就已经有了自由的种子;这颗自由的种子从诺曼征服到大宪章,再到光荣革命,在历史的浪涛下,不断传承,并且以新的制度或法律章程被加以强调。

正是基于对上述价值的认同,普通法、新教改革、代议制政府、财产安全以及个人自由在“盎格鲁圈”得以确立,并成为这些国家此后数百年领先全球的制度优势。

二、宪政制度

自国家诞生以来,对人类危害最大的,莫过于“不受制约的公权力”。公权力的滥用导致私人权利无法得到保障,公平正义成为幻想。所以英国思想家阿克顿所说:“权力导致腐败,绝对权力导致绝对腐败”。

因此,如何把权力关进制度的笼子,一直是人类社会最重大、最古老的政治命题。同样是英国人,率先找到了解决方案——宪政。

1215年6月15日金雀花王朝国王约翰王在大封建领主、教士、骑士和城市市民的联合压力下签署了一份名为《大宪章》的文件。该文件确立了现代政治最重要的原则——宪政:王在法下;民众享有自由权;各城市享有自治权;国王征税必须同贵族会议商量并听取民众的意见等等。



这是人类首次将国家最高权力关进了法律的笼子。800年来,英国《大宪章》不仅启发了洛克、孟德斯鸠等思想家对“分权制衡”的政治构想,还促成了代议制、普通法和陪审团等制度设计。

任何关心人类政治、渴望长治久安的人,都不得不追溯这些伟大的法治传统。

所以,英国历史学家丹·琼斯在《权力之笼》一书中说,1215年英国国王被迫签署《大宪章》,是人类文明的超级事件,再怎么高估都不为过。

三、保护私有产权的商业文明

很多人以为,只要有买卖交易活动,就有商业文明。其实,现代商业文明的核心,不在于市场规模、总量多少,而在于是否存在一个保护私有产权、允许自由交易的规则体系。

无私产则无私权,进而商业不可能长期繁荣,甚至文明都无从建立。英国历代思想大师,如大卫·休谟、亚当·斯密,都将私有产权视为商业文明的灵魂。

英国不仅是最早,也是长期坚持“私有财产神圣不可侵犯”的国家。



13世纪《大宪章》就明文记载“国王不得向臣民随意征税”;18世纪之后,陆续出台了财产法、合同法,甚至还有“知识专利保护法”;一些家族的财产,历经天灾战乱、政权更迭,仍然传承了上千年。

经济学家诺斯在其诺奖作品《西方世界的兴起》更进一步发现:西方文明,特别是西欧文明能够最终长期超越东方以及其他文明,就在于保护私有产权。古罗马、西班牙、葡萄牙都曾是称霸世界的大帝国,由于不保护私有产权,甚至以国家的名义鼓励抢劫、偷盗和诈骗,最后都衰落了。

四、现代科学

提到“现代科学文明”,很多人立马联想到电子产品、航天飞机等科技产品,或是晦涩的科学论文、精彩的科幻作品。

但其实,现代科学文明的本质特征在于两点:“探求真理”的理性思维;“控制变量”的实证、实验方法。



威廉·拜纳姆《耶鲁极简科学史》一书,在对科学史的梳理过程中发现,如果说早期科学起源于重视理性精神的古希腊,那么具备实证、实验精神的现代科学则始于英国。

13世纪的罗杰·培根爵士,就开始提倡经验主义,主张通过实验获得知识。到了17世纪初期,弗朗西斯·培根还试图通过分析和确定科学的一般方法式,给予新科学运动以发展的动力和方向。这些精神与方法,最后汇集到了牛顿身上,以力学三大定律、万有引力定律为标志的现代自然科学终于全面形成。

可以说,正是英国这些伟大科学家的贡献,才有了现代科学及其伴随而生的数次工业革命,人类物质文明才能丰富到今天这个程度。

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