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今年的诺贝尔生理学奖:发现了一段人类祖先难以启齿的往事

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2022年的诺贝尔生理学或医学奖在10月3日正式公布了,瑞典的生物学家、进化遗传学家斯万特·帕博一人独享该项大奖,以表彰他在“关于已灭绝人类基因组和人类进化的发现”方面的贡献。

近几年来,大部分的诺贝尔奖都是以多人平分的方式颁发,而本次诺贝尔生理学或医学奖却只发给了斯万特·帕博一人,足见他的贡献有多高了。那么帕博到底发现了什么呢?

帕博主要研究了人类的基因是如何从猿人一步一步演变到现在的样子。他从远古的木乃伊、冰河时代的猎人以及尼安德特人的骨头碎片中,提取出了他们的DNA,然后通过对比这些DNA和我们人类的差别,发现了人类进化的历程。

在这些研究中,他得出了一个惊人的结论:人类祖先在很久以前,与另一个物种的猿人交配过,并且产下了后代,而这些猿人的基因至今仍然残留在人体内,并且给人类带来了很多疾病!

故事要从30万年前说起。大家知道人类是由猴子进化出来的,但在30万年前,猴子其实进化出了两种人,一种是我们的祖先——智人,另一种便是尼安德特人。尼安德特人和我们之间的差别,并不像黑人和白人那么简单。们和我们是两个物种,就仿佛黑猩猩与我们一样。

尼安德特人很长一段时间统治着欧洲和亚洲的部分地区,他们拥有智慧,有着自己的部落,会使用工具和武器。他们就像《人猿星球》中的黑猩猩一般,甚至能去猎杀猛犸。但不知为何,尼安德特人突然消失了,从此世界上的智慧生物就只剩下了我们的祖先——智人。

关于尼安德特人消失的原因,最早的说法是我们祖先到达了欧洲大陆后,便与尼安德特人开始了一场大战。在长时间的战争中,尼安德特人不敌我们的祖先,于是被我们的祖先灭绝了。

而本次的诺奖得主帕博研究了尼安德特人与我们人类的基因差别之后,却发现了一个不得了的事情——我们人类的基因中,有相当一部分基因居然来自于尼安德特人!这就意味着,我们的祖先不仅在战争中战胜了尼安德特人,其中相当一部分被俘的尼安德特人,还与我们的祖先发生了交配。

这确实是很难以启齿,我们的祖先与尼安德特人之间的爱情故事并不浪漫,祖先与另一种猩猩之间的交配,的确让我们后人感觉不可思议。但更不可思议的是,明明两个物种之间应该有着生殖隔离,即使我们的祖先与尼安德特人发生交配,也不应该有后代产生。但或许是两个物种进化出差异的时间不长,莫名其妙之下,我们的祖先竟然与尼安德特人诞下了小宝宝。

尽管尼安德特人最终灭绝了,但他们的部分基因却永久地留在了人体中。他们的基因在人体内是一把双刃剑:一方面尼安德特人的基因使得人类的肌肉、体格得到增强,同时提高了人体的御寒能力、免疫力和凝血能力,让人类在残酷的野外环境中更容易存活;但另一方面,人类的抑郁症、糖尿病、过敏、中风等疾病也被证实是源于尼安德特人的基因。

帕博的这些研究为我们揭示了人类的进化过程,让我们人类对自身有了更深刻的认知。如今我们已经掌握了尼安德特人的基因组,某种意义上讲,我们未来甚至可以重新复活尼安德特人。知识的最终价值就是认识世界与自我认知,毫无疑问,帕博的研究正是帮助人类实现了知识的最终价值,这个诺奖当之无愧!

我是复旦博士科研小糖糖,关注我,了解更多生活新知、科普知识和科技资讯解读!

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