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1871年,一头奶牛烧掉了整座芝加哥城,10万人无家可归

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在人类发展历史上,曾发生过多次惨烈的大火灾,这些大火灾几乎都是在无意间发生的,但是星星之火瞬间燎原,给人们造成了惨痛的损失。比如1666年的伦敦大火,烧毁了伦敦城六分之一的建筑物,约13000间民房、87座教堂被毁,火灾的起因是一家面包店老板烤完面包忘记熄灭燃烧的面包炉,炉火引燃了民房并很快蔓延。



1728年的哥本哈根大火,造成28%的城市建筑被烧毁,70000城市人口中有20%无家可归,死伤人数不详。哥本哈根大学图书馆在这场火灾中被完全烧毁,35000册图书付之一炬,其中大量是中世纪留存下来的珍本和孤本。火灾缘起于城内一家小餐馆老板的7岁小儿子不慎打翻烛台。

这些火灾都是人为造成的,但是有一场前所未有的大火,却是一头奶牛造成的,这场大火就是芝加哥大火。

芝加哥的建城历史并不长,建立于1800年。到1830年的时候,芝加哥的人口仅为350人,但是在1848年,伊利诺及密西根运河完工,及铁路通车后,芝加哥市成为交通运输的枢纽,芝加哥的人口实现了暴涨,到1871年,城市人口达到12万人的规模。但当时芝加哥的建筑主要是木质结构,十分易燃。

1871年10月8日晚上八点半,一位叫凯特奥尔瑞的农妇提着马灯来到牲口棚,去照料一头生病的奶牛。凯特进入牲口棚之后,随时就把马灯放在了牲口棚内的地板上,这头生命的奶牛十分急躁,将马灯踩翻在地,燃油顿时浸入地板和干草,当时天气比较干燥,还伴有大风,火势迅速变大,将牲口棚顶也给烧着了。



着火之后,凯特紧急呼救,闻讯赶来的邻居也参与到了救火的行列中,但此时火势已经失去了控制,不仅烧着了整个牲口棚,连房子都给点燃了。被大火烧疼的奶牛挣开了绳索,嗷嗷的往外面跑,把活苗带了出去。

1871年10月份的芝加哥,刚结束了一个漫长而干旱的夏季,气候十分干燥,时不时地还会吹来一阵大风。当时芝加哥的主要建筑也都是木质结构,很多家庭为了迎接即将到来的冬天,收集了大量的柴草,准备过冬时用。

火势烧起来之后,很快就变得不可控制,附近的一间库房,一家油漆店也被烧了起来,之后周围四五个街区也都开始不同程度地着火。人们看着熊熊大火,无能为力。火势一直逼近人口最稠密的市中心,市中心高大的太平洋饭店首先着火,着火之后,整座楼迅速被大火吞噬。商业大厦和芝加哥商会大厦,芝加哥歌剧院,还有一家银行,都烧了起来。

芝加哥城的大风也在这场大火中起到了推波助澜的作用,大风将火星和易燃物刮到四面八方。1871年的芝加哥,有12万人,但是芝加哥消防总队仅有185名消防队员,17辆马拉火车。



火灾刚开始的时候,有一名消防员在一座制高点上发现了大火,但是他错误地判断了火场的中心位置,致使消防队员跑到了距离火场周围的地区。等到消防队员看到火场中心的时候,这场大火已经变得不可控了,连一些铜梁铁柱都被大火融化了。当时向消防队求救的人很多,但是消防队员却控制不住火势,芝加哥的百姓只能争先恐后地往城外跑。

紧急之下,消防队员炸掉了市中心的两座建筑,希望这样能够阻断大火的蔓延,但是这样做不但没有阻断大火,扬起的粉尘还发生了爆炸,使火势进一步扩大。芝加哥陷入了一片混乱中,有一些别有用心之人开始抢劫逃难的人们,而当时整个芝加哥只有425名警察,根本控制不住秩序。

有些来不及逃走的市民把自己和家人掩埋在土里,只露出鼻子和眼睛,还有人跳到湖里,还有三万多人躲在了林肯公园的公墓后。这些人的做法确实起到了一定的作用,保护了自己的生命和财产。

第二天大火依然没有熄灭的迹象,吞噬着芝加哥城的一切建筑,很多市民的头发被烧焦。大火整整烧了三十个小时,整座芝加哥城都受到了大火的影响,有三分之二的地区被大火夷为平地。芝加哥市民一直等到一场倾盆大雨从天而降,大火这才被浇灭。



后来有些市民回忆:每一个人都尽力往北方跑。人们带着各种奇怪的东西,有一个妇女带着她的婚纱逃了出来,另一个妇女则带了一堆肥皂。在这场大火中,人们带走的都是一些没有很多价值的东西,真正珍贵的东西都留在家里了。

火灾结束之后,根据官方的统计,一共死亡300多人,但是这些死亡数字是按照找到的尸体计算出来的,很多死者烧得连尸骨都没有了,根本就无法找到遗体,还有很多的流动人口也没有登记在册,也无法计算在内。除此之外,芝加哥当局也没有统计死亡的意大利,印度和中国劳工,所以真正死亡的人数,要远远比芝加哥官方统计出来的数据多很多。

芝加哥的大火给美国带来了沉重的损失,但是芝加哥的大火用一种极端的方式,拉动了芝加哥的内需和市郊土地的增值。大火使人们搬离了市中心,开始向郊区发展,拉大了城市的框架。



重建后的芝加哥市发展得非常迅猛,在重建期间,产生了世界上第一栋采用钢构架的摩天大楼,以此开始了芝加哥不断创新的城市建筑在世界范围的声誉。1893年,芝加哥主办了世界哥伦布博览会,获得极大的成功,共吸引到2750万游客前来参观。在此前三年,芝加哥大学也在该地创建。到19世纪末,芝加哥已经发展成为一个拥有超过150万人口的现代化大都市。

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