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3只蟑螂估价40万美元,NASA要求归还

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NASA丢失的不止月壤。

文 | 杨维格

提到蟑螂,很少有人能淡然处之。到过南方的北方人肯定都发出过灵魂拷问:“为什么南方的蟑螂这么吓人,它居然会飞!”


蟑螂标本。图源RR拍卖公司

在今年5月份,RR拍卖公司拿出了一件拍卖品——3只死蟑螂,并为其估价为40万美元(约合268万元人民币)。为何这3只蟑螂的尸体如此特殊,因为它们吃过地球上最珍贵的土——月尘。

时隔久远的“蟑螂实验”

为何用3只蟑螂做实验?这得从阿波罗登月成功返回地面说起。1969年7月20日,阿波罗11号机组的两名成员阿姆斯特朗和奥尔德林登上月球,收集了47磅月球材料带回地球进行研究。


月尘近景。图源RR拍卖公司

NASA(美国国家航空航天局)为了解月球土壤是否会对地球上的生命有害,就将约4.5磅(2公斤)的月壤分配给了实验室的科学家,让他们研究分析接触月尘对昆虫、水生生物和微生物的影响。包括鱼类和昆虫在内的一些动物被喂食了月尘与食物的混合物,一些动物在容器底部散布的月尘中行走或爬行。

明尼苏达大学昆虫学家马里恩·布鲁克斯(MarionBrooks)也分到了一些月尘,负责研究蟑螂对月尘的反应。布鲁克斯给蟑螂喂食了“一半的食物,其中含有等量的炭灰色月球土壤的普通食物”。1969年10月6日,明尼阿波利斯《星论坛报》的一篇文章称,马里恩·布鲁克斯没有发现月球尘埃对蟑螂有毒的证据。


最中间是从生物试验中提取的月球样本颗粒和三只德国小蠊

蟑螂实验结束后,马里恩·布鲁克斯并没有在研究结束后将样品退还给美国宇航局。她将一份组织切片,和报道她研究的新闻剪报、明信片等放在一起,挂在墙上留作纪念。马里恩·布鲁克斯于2007年去世。2010年,她的女儿弗吉尼亚·布鲁克斯出售了这些实验材料。

今年5月25日开始,波斯顿RR拍卖公司对这些实验材料进行了拍卖,起拍价1万美元。RR拍卖公司执行副总裁表示,此次拍卖被称为“独一无二的阿波罗11号珍品”。根据拍卖行估价,这3只蟑螂加上肚子里的40毫克月壤,最终应该能卖到40万美元的天价!刚刚开始竞拍半个月,这份藏品收到了12份报价,价格接近4万美元。


从蟑螂胃中提取的月尘样本。图源RR拍卖公司

6月15日,NASA给拍卖行发出了正式邮件,表示出售这些物品是“不当且违法的”,并且表示,“从未允许任何人、大学或者其它实体”保存阿波罗任务的样本。拍卖行只能终止这场拍卖,最终这几只蟑螂的拍卖价格也仅仅停留在36300美元……

有媒体去采访了布鲁克斯的女儿弗吉尼亚,她说她记不起当时这些实验样品一共被卖了多少钱,但远没有接近4万美元。目前尚不清楚从她那里购买这些材料的人是否与在RR拍卖中出售这些物品的人是同一个人。

NASA丢失的不止月壤

蟑螂拍卖被美国国家航空航天局叫停后,RR拍卖公司的律师马克·扎伊德(Mark Zaid)并不感到惊讶,且说:“美国宇航局,长期以来没有对其历史性太空物品进行适当的跟踪和控制。”

由于NASA的记录保存不善,NASA失去了宇航员尼尔·阿姆斯特朗用来收集月球岩石样本的袋子。2017年,这只白色小袋子在苏富比拍卖会上以180万美元的价格售出。几年前,一位告密者在美国阿拉巴马州的一个居民区发现了月球漫游车的原型。一位废品场老板最终在拍卖会上以未披露的价格将其出售。


1969年曾跟随阿波罗11号登上月球的小白包

而根据美国国家安全局FBI官方网站公开的信息可知,美国阿波罗号任务的月球岩石还曾被偷过。这个案件非常戏剧化,被称为美国历史上最离奇的盗窃案之一。美国国家地理频道探险家特别节目《百万美元月球岩石抢劫案》,对此案做过详细梳理。

一心想成为宇航员的萨德·罗伯茨,在成为美国约翰逊航天中心实习生后,伙同两名实习生偷走了吉布森博士的一个保险柜,里面放着阿波罗11-17号探月任务采集回的月岩样本,价值数百万美元。7月20日,萨德在与假扮买家的美国联邦调查局特工交易时,被当场逮捕,那天正好是阿波罗登月33周年纪念日。


被强行拆开的保险柜和随意堆在床上的月岩样本。视频截图

追回的月岩样本因被污染,丧失了研究价值。保险柜里存放的几个绿色笔记本却一直找不到,那里记录了吉布森博士30年的研究成果。而萨德最终只被判处入狱90个月。

月壤研究到底有多重要?

“我们得到的通知是:先救月球上的岩石。我们只有一袋岩石,而我们有很多宇航员。”这是1969年7月24日,阿波罗11号飞船溅落于太平洋后,负责收集舱体的海军潜水员部队成员迈克·马洛里(Mike Mallory)所言。


阿波罗11号登月任务。图源NASA

如此珍贵的月壤,当然极具科研价值。

研究月球土壤,可以揭示月球的演化过程。今年4月,中科院地质地球所等科研团队探测分析发现:嫦娥五号月壤的太空风化作用,主要是受到微陨石撞击、太阳风及宇宙射线辐照等因素的共同作用,不同矿物的表层结构受的影响不同。这一成果为月球中纬度的太空风化作用提供了更多认识,也为月球表面物质演化和空间环境变化过程研究提供了重要支撑。


“落户”在南京大学的嫦娥五号月壤样本

研究月球土壤,有助于寻找月球资源。今年5月,南京大学科学技术处网站发布消息,研究团队在研究月壤时发现,嫦娥五号带回的月壤样本中,一些成分可作为催化剂,在太阳光作用下,将水和二氧化碳转化为氧气、氢气、甲烷和甲醇。基于这一发现,研究人员提出未来可利用月球自身资源建设月球基地、支持深空探测、研究和旅行。

面对珍贵的月壤,我们总是忍不住想问出那个刻在基因里的问题——月壤能不能种菜?最近美国科学家对这个问题也很感兴趣。

今年5月,美国佛罗里达大学的研究团队在《自然》期刊上发表了一篇学术论文,论文研究对象就是月壤样本中的植物生长状况。

研究团队向NASA申请到12克月壤,做了一个小规模的月壤种植实验。在细胞培养板,研究人员用大约1克的月壤来填充1厘米多的小坑,并用营养液浸润土壤,种植十字花科的拟南芥。因为拟南芥的遗传密码已经被完全破解,可以深入了解月壤如何影响植物生长,揭示基因表达变化。这是首次利用月球土壤种植植物。


拟南芥。资料图

作为对照,研究团队还在模拟月球土壤的地球火山灰、模拟的火星土壤以及极端条件下的地球土壤中种下拟南芥。

该研究表明,拟南芥可以在月球土壤生长,但与在地球火山灰中的生长情况相比,生长速度较慢,需要更长时间展叶,会表现出更多的应激迹象。不过拟南芥的基因在努力适应月壤的化学组成。这表明,经过一些科学调试,月壤也许真的可以种菜。


拟南芥种植成果。图源《自然》期刊

试想种菜问题之后,大家也许要开始关心月球能不能养兔子了。研究月壤的一小步,确实是迈向宇宙星辰大海的一大步。

参考资料:纽约时报、澎湃新闻、央视新闻、《百万美元月球岩石抢劫案》


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