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有关南非冠状病毒新变种“奥密克戎”已知的和未知的

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首现南非的新冠变异毒株B.1.1.529引发全球重点关注。11月26日,世界卫生组织将其列为最高等级的“值得关切的变异株”(简称VOC),并将其命名为“奥密克戎”(Omicron)。


南非国家传染病研究所称,南非科学家在上周一发现奥密克戎,并向全球敲响警钟。此后,博茨瓦纳和香港的研究人员发布了变体的遗传序列;意大利罗马儿童医院发布了第一张奥密克戎的三维结构图。比利时、英国、德国、意大利等多个欧洲国家已报道相关感染病例,美国方面似乎也被新毒株侵袭了。


奥密克戎为何如此受到关注?

一方面,它看起来比所有其他的变种(包括此前传播速度极快且具备一定免疫逃逸能力的德尔塔变种)更容易传播,也具备免疫逃逸的技能点,扩散势头相当迅猛,并已经开始明显推动南非的病例数上升——部分研究者推断,奥密克戎相当于升级版的德尔塔,能使得那些拥有较高级别保护的人感染。

另一方面,科学家对B.1.1.529所获得突变的数量及种类感到担忧。英国COVID-19基因组学联盟(COG-UK)的负责人莎伦·皮科克(SharonPeacock)称它们为“极为不寻常的突变群”;其中一部分突变与毒株的传染性增加与免疫逃逸相关,此前也在其他变体中出现过。

此外,科学家无法预测不同突变在组合时会作何表现,而奥密克戎的刺突蛋白上有大约32个突变——如此丰富的组合让他们深感担忧。

新变体面前,疫苗还有用吗?

一般来说,如果新冠病毒的刺突蛋白发生变化,来自疫苗或早期感染的抗体对它的识别力就会下降;刺突蛋白变化得越多,病毒在免疫系统的眼里就越陌生。

当然,疫苗保护没那么脆弱,它能产生多克隆反应,带来很多可识别刺突蛋白不同部分的抗体。虽说B.1.1.529之前的其他变体的突变导致刺突蛋白上抗原位点发生了变化,进而令相应抗体无计可施,但还是有许多其他抗体仍具备识别病毒的能力。

然而,奥密克戎变种刷新了我们的认知。

用英国病毒学家温迪·巴克莱(Wendy Barclay)的话说:“它的刺突蛋白发生了太多突变,我们知道的几乎所有抗原位点都变了。这意味着抗体中和病毒的能力大打折扣。

当然,这一问题需要进一步证实;目前研究人员尚不明确奥密克戎对疫苗效力有多少影响。

当病毒出现变异,一个至关重要的问题是老抗体还能在多大程度上抵御新毒株。

疫苗会产生包括T细胞在内的不同层次的免疫保护。根据经验,T细胞似乎受此前其他新冠毒株变异的影响较小;但科学家现在也无法推测奥密克戎变体到底可能带来多大影响。(T细胞对新毒株的反应比抗体反应更难研究。)

一个好消息是,研究显示,增加疫苗接种剂量至少能在一段时间内诱导产生极高水平的抗体,高到足以广泛抵抗变异毒株——即便这些抗体并不针对特定的病毒蛋白。

用巴克莱的话说:“有时数量可以弥补针对性的不足。”

华盛顿大学医学院的免疫学家阿里·埃勒贝迪(Ali Ellebedy)认为如果新变种在世界范围内大流行,那些还没接种疫苗或未从疫苗处获取足够保护的人群将面对极大威胁。

这就好比是火灾来临前的两块区域,一块干燥(无疫苗保护),另一块潮湿(接种过疫苗或曾感染过病毒),显然潮湿之地更安全,而在新变体杀来之时预存些免疫力(虽然无针对性)是非常合理的。疫苗制造商应该更新疫苗。

此外,奥密克戎可能对单克隆抗体治疗的效果产生更大影响。

这么多突变是怎么来的?

奥密克戎变体在这么短时间内获得了如此多的突变,令科学家推断它可能并非来自普通的新冠病例,而是那些新冠感染久治不愈的人

大多数人在急性感染后,身体就会清除病毒,但有时免疫系统受损的患者会发展成慢性COVID感染状态,病毒会在其体内存活很长时间,并且能以非常快的速度积累突变(正常传播过程中的演化不会这么快)。研究者猜测类似的原因导致了去年Alpha变体的出现。

科学家接下来准备做些什么?

世界各地的科学家已经开始了对B.1.1.529变种的调查。

一方面,研究人员将继续从流行病学角度观察疫情发展。在南非新冠病例还很少时,奥密克戎就开始流行,因此它的显著增长可能是一些超级传播事件的结果;而如果它在其他国家大肆扩散,这将进一步证明其超强的传播能力。

另一方面,科学家将开展实验室研究,了解疫苗或早期感染产生的抗体所能识别与中和新变体的程度

此外,疫苗制造商也表示,他们正研究病毒,以备疫苗更新

研究人员还将调查与B.1.1.529变异相关的病例是否更容易发展为重症

它对世界其他地方来说意味着什么?

现在谈论这个问题为时尚早。

一部分变体,例如Delta,已经在全球范围内肆虐;可其他的一些也曾引发担忧的毒株,例如Beta和Gamma,事实上始终没能在首现地区以外的地方站稳脚跟。

变体在不同区域的行为可能不同,主要取决于正在传播的毒株的特点以及地区防疫水平。

面对奥密克戎的各种确定和不确定,至少有一点可以确定:加强针可以预约打起来了!

资料来源:

END

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