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美国债务上限问题的终结,要指望一枚硬币?

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财富不是来自占有,而是来自节制。

——爱比克泰德

文 / 巴九灵

一枚硬币,面额最大能有多少?

在当今世界主要经济体中,日本和韩国的硬币面值算是大的——单位都是500;如果算上历史,1923年德国威斯特法伦省发行的一枚硬币则要称雄——面值达到10亿。

不过,美国最近有人提出了一项新的铸币计划,如果成真,则将毫无悬念地成为“人类历史上面值最大的硬币”,因为其面值将高达1万亿美元,是前世界纪录的1000倍。


对,这数额看起来确实很像你联想到的那种特殊货币,不过却是正经的真事。


虽然上图只是1美元纪念币的铸币模具,但是据美国前铸币局局长菲利普·迪尔的说法,利用现有的这种铂金鹰硬币模型,几分钟内就可以铸造出1万亿美元面值的硬币。根据美国法律,财政部长可以自由裁量决定“铸造和发行其认为适当数量和种类的铂金硬币”。

不要以为这是什么江湖段子、政治笑话,这可是有一定严肃性的政治提案,曾在2013年摆在奥巴马面前,因其在法律上不够可靠而被拒绝。现在,这个提案又摆到了拜登面前。

为什么美国政府里会有人想要铸造这么大额的货币?拜登政府有可能会把这枚硬币造出来吗?这一切,都要从美国债务上限说起。

1.美国的债务上限是什么?

最早,美国和世界上很多国家一样,过日子都是政府年初先做预算,决定要花多少钱,花在哪些地方。如果超支了,则要提交议案,由国会讨论通过后,才能发行国债借钱。

变化出现在1917年,承平日久的美国加入了第一次世界大战。战争时期,花钱的地方太多,数额也不好确定,而且战争突发情况多,如果每笔钱都等国会审下来再花,怕不是前线将士都已经捐躯了。


一来二去,政府和国会都觉得现行债务审批制度太麻烦,于是便出台了《第二自由债券法案》,允许联邦政府在一定债务额度内自由借钱,国会不审批每一笔债务了,只审批债务额度。

这就相当于美国国会给政府开了张信用卡,在规定的债务额度内,政府可以放开去花,到期了还上就行,不用再来国会走审批流程了,而这张信用卡的额度,便是“债务上限”。

债务上限制度设计的初衷是为了国家好,防止政府没钱了就乱借钱,还不上再乱印钞,引发通货膨胀。但是再好的制度都要人去执行,而人就是有弱点的。

债务上限制度诞生50多年后,里根政府发现政府多借点债也没啥大不了:

这一届咱先借钱把国家建设好,下一届好捞选票。
可下下届要还钱了咋办?
关我啥事,下下届我退休了。

是的,美国政府这张信用卡的账单是可以击鼓传花的。

那下下届接任的总统咋整呢?接着借呗。

于是,从里根政府增加1.9万亿美元债务开始,此后历届政府都在借债的路上狂奔:老布什4年增加了1.5万亿,小布什8年增加了4.3万亿,奥巴马8年增加了9.5万亿,特朗普4年增加了7.6万亿。只有布什父子之间的克林顿算是克制,8年只增加了1.6万亿。


执政党发现了借债的财富密码,在野党自然也有对策。他们的办法是通过控制国会来让政府提高债务上限的法案无法通过。

政府这边当然也不会束手待毙,象高一尺,驴高一丈,他们的法子是宣布政府关门,正是“一哭二闹三上吊”中的第三招。

从里根、克林顿再到奥巴马、特朗普,美国政府关门的戏码就没停过,两党关于债务上限的争斗,已然成为一种人质谈判——“你不给钱,我就死给你看”。执政党以政府停摆要挟在野党,在野党则以美国信用破产来恐吓执政党。

随着近年美国政府借债越来越多,债务上限问题便逐渐成长为了美国政坛最令人头痛的难题。

2.美国解决债务上限的办法

总在这个问题上耗精力,也不是个事儿,能不能彻底解决这个难题呢?有人就给美国政府出主意了。


第一个主意就是开头提到的铸币计划。

具体方法是:美国造币厂先铸造一枚1万亿美元面额的硬币,然后交给美联储。按照美国法律,美联储必须接受法定货币。美联储将1万亿美元打进财政部的账户中,政府在账上计入1万亿美元,也就不会触发债务上限了。

一旦两党谈判有了结果,债务上限被调高了,美联储就再把这枚硬币运回造币厂销毁,会计上计入的1万亿美元被撤销,双方都当作无事发生。理论上讲,因为这枚硬币从未进入市场流通,也就不会造成通货膨胀。

那要是在两党谈判有结果之前,刚出炉的1万亿美元额度又被花掉了,怎么办?答案不是很明显吗?没有什么问题是一枚硬币不能解决的,如果有,那就再来一枚。

这种“印了钞,但又没完全印”的会计技巧,被美国财长耶伦斥为“噱头”,但在法理上,它又确实有用,至少可以有效减少两党在债务问题上的扯皮时间,难怪连诺贝尔经济学奖得主克鲁格曼都对这一方案表示支持。


不过,这样做也有非常明显的弊端:对美国的国际形象以及美元的信誉有巨大损害。

堂堂世界第一经济体,居然用如此掩耳盗铃的会计技巧来放任自己继续借债,饶是美利坚自有国情在此,寰宇各国怕是也不敢再相信美元了,说不定还有可能直接引发经济动荡。因此,无论是现在的耶伦,还是当年的奥巴马,都表示拒绝。


第二个主意就是真的违约。这年头,欠钱的都是大爷,两手一摊说没钱还债,然后一切从头来过,债主能采取的办法还真不多。

这事不是没人干过,南美的阿根廷、欧洲的希腊都发生过债务违约危机,当事政府全都受到了国际社会的一致谴责,甚至还有相关的政治经济制裁。

美国不怕这些,比音量,比拳头,目前以及未来相当长一段时间里,全世界都没人比他们更大,舆论谴责更不能伤其分毫。但美国政府也绝不会真的宣布债务违约,彻底赖账。不只是因为面子,更因为银子。

美国国债一旦违约,联邦政府就很难向政府职员们支付薪酬,养老金也会断供,社会服务、医疗保障等全方位下滑。比政府服务机构关门更严重的,是金融市场的稳定度也会大受影响,股市将会暴跌,其他以美元计价的资产也不会好过。世界上哪个国家持有的美元最多?当然是美国自己。

没有人会为了赖掉一部分债而让自己剩下的全部资产都缩水,所以,美国政府断然不会允许国债违约。

最后一个主意当然就是很多人都能预料到的:不停地进一步提升债务上限。

随着美国社会的贫富分化,两党在政治理念上也越来越不对付。但再不对付,双方也都清楚,债务违约的后果有多严重。

2011年8月,美国国会在最后一刻通过了修改债务上限的法案,避免了违约。但因为离Deadline太过接近,标普公司依然下调了对美国主权信用的评级,股市差一点点就真的Dead了:标普500指数两个月内重挫12%,创下次贷危机以后的最大跌幅纪录。


历史上,美国还没有发生过严格意义上的债务违约,这就意味着没人敢断言若是真的违约会发生什么。故而两党也都不敢真的死扛到底,提高债务上限的法案往往能在最后一刻通过。

3.美国的债务上限会如何收场?

那么,美国一直提升债务上限,会有什么问题呢?

如果是一般的小国,大量发债会直接引发恶性通货膨胀。但美国是超级大国,美元是世界货币,如石油等重要战略资源都是以美元结算,因此,美国拥有世界上最强大的资金蓄水池,来对冲它天量放水所造成的流动性。

美国的债务上限是由美元的地位决定的,而美元的地位又是由美国的政治军事地位决定的。

可如果水龙头不关的话,再大的池子也有装满的一天,何况美国这哪里是个水龙头,分明是个巨型消防栓。

如果债务上限高到超出经济承受能力,会发生什么?

这谁也无法精确预测,因为没有经验可参考。美国建国以来,债务总额还从没有这么高过,可以说每一天都在勇创纪录。即使算债务占GDP的比重,当前也是历史上少有的高位——世界发达国家的平均水平是77%,而美国目前已经超过100%。

不过,我们可以根据个人使用信用卡的经验来做个可能不甚恰当的类比:如果一个人总是借新卡还旧卡,甚至借新卡来还旧卡的利息,那么他的债务危机爆发将是一定的,区别只是早晚而已。唯一正确的解法是开源节流,提升收入,慢慢把以前的债还上。

不过,从美国目前的状况看,其政府财政收入很难在短时间内有显著提升,所以靠发债度日还要持续一段时间。

10月初,美国的债务上限辩论告一段落。12月3日,还要再来一次,估计还会是一样的戏码。不同的是,池子里的水位又高了一点。

作者 |林克| 当值编辑 |武新月

责任编辑 |何梦飞| 主编 |郑媛眉| 图源 |视觉中国

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