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豪掷197亿美元买了Nuance,微软意在何方

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  经济观察网 记者 任晓宁 实习生 曾路瑶 4月12日晚间,微软宣布,将以每股56.00美元、总价197亿美元的价格收购智能语音识别巨头Nuance。这是微软史上第二大收购交易,仅次于5年前以260亿美元收购领英。

  收购案后,投行Argus上调微软目标价,认为在美国重新开放期间,随着企业IT支出增加,微软将长期从中获益。

  Nuance是谁

  相较于Google、苹果siri、百度和科大讯飞的语音识别来说,Nuance这个名字并不被大众熟悉。实际上,Nuance曾是全球最大的专门从事语音识别软件的公司,也是苹果siri的主要技术支持者。

  成立于1992年的Nuance最初从事图像识别业务,后来逐步转型语音识别,为车载语音、苹果siri、三星的S-Voice、电脑语音识别软件Naturally Speaking以及医疗保健领域等提供技术支持,85%的全球财富100强企业都借助过其技术。Nuance成为全球语音识别市场巨头。

  不过,随着语音识别技术越来越被市场看好,Nuance的地位变得岌岌可危。而危险首先便来自于自身的客户。苹果在2016年开始创立语音技术研发团队,为摆脱依赖,Google和三星等公司也着力于发展自己的云因识别技术,Google甚至在2004就挖走了Nuance的联合创始人。

  客户逐渐流失,越来越多的厂商开始涌入语音识别市场,Nuance的市场份额逐渐被其他巨头蚕食,“被收购”成了最后的出路。

  不过,在被收购之前,Nuance仍然具有强劲的实力。根据《全球语音助手应用市场研究报告2021-2027》显示,Nuance在全球语音助手应用市场中排名第一。2020年第四季度,Nuance收入约3.46亿美元,自同年3月以来,股价上涨近2倍,市值高达130亿。

  不止意在语音

  此前,微软一直以Cortana作为在智能语音领域驰骋的武器,然而,在Windowsphone的失败,加上在语音识别领域的反应迟钝,导致Cortana无奈退场。3 月 31 日,微软官方宣布正式停止其在iOS 和 Android 系统上的服务。

  在所有人以为微软的智能语音识别领域谢幕的时候,微软又强势进入智能语音识别领域,收购Nuance。

  “Nuance的价值点在两个方面,一个是技术,另一个是业务。”互联网学者、DCCI互联网研究院院长刘兴亮认为,微软收购Nuance,可以将其语音识别技术收入囊中。更重要的是,对于微软来说,Nuance是切入医疗健康业务最快的途径。

  目前,Nuance最重要的业务是医疗,为全球超过50万名医生提供技术服务。医生可以通过语音交互的方式,对病人提供辅助诊断,极大的提高了医生的工作效率。

  据统计,美国有77%的医院在使用Nuance语音解决方案,2018年到2020年间,医疗业务收入占其年营收的比例都超过60%。

  此前微软也已经进军医疗领域。2017年,微软与匹兹堡医疗中心大学共同开启名为Healthcare NExT的AI医疗计划。到2019 年,微软就已经和Nuance合作,利用Nuance的语音识别等开发医学环境下的临床智能(ACI)技术。2020年,微软发布了第一个专门针对特定行业的云计算解决方案——微软医疗云,众多医疗机构和技术公司加盟。

  微软还在买买买

  收购Nuance不是微软近期收购的唯一动作。此次收购的一个月以前,微软才正式完成以75亿美元收购B社母公司ZeniMax Media,随后又开始与视频游戏聊天社区Discord进行谈判,有媒体称或将以超100亿美元的价格收购Discord。谈判还未结束,又马不停蹄地开启对Nuance的收购。短短一个月,微软已经有了三次收购。

  在微软历史上,他就一直是个热衷收购的公司。1997年微软以4亿到5亿美元的价格收购了Hotmail,1999年以13亿美元收购图形设计和绘图软件开发商Visio,2007年以60亿美元高价收购aQuantive,2011年以85亿美元的价格语音通讯工具收购Skype,2014年收购手机巨头诺基亚,2020年还曾意图收购Tik Tok……

  迄今为止,微软已经完成了超过270次收购,仅收购额超过10亿美元的就有13起,是科技公司中名副其实的“剁手党”。

  通过收购,微软的领域遍布各行各业。截止目前,微软收购的企业涉及行业包括了邮件、设计、社交媒体、手机、游戏以及医疗等。

  互联网的世界没有边界,微软通过资本不断输出,扩展自己的业务版图,在全球市场布下一盘大棋。不过,当前,国外当下正在掀起反垄断大潮,微软的竞争对手们苹果、谷歌、Facebook等都因收购案遭遇不同国家政府部门反垄断调查。多次拓宽边界后,微软是否也会触及调查,也是其需要思考的问题。

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  任晓宁经济观察报记者

  TMT新闻部资深记者
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