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重炫技轻商业,国产机器人不能只学波士顿动力“扮酷”

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  文/东方亦落

  低调的腾讯Robotics X实验室又推出了一款机器人。3月2日,腾讯Robotics X实验室发布了首个软硬件全自研的多模态四足机器人“Max”。采用了创新型的足轮融合一体式设计,这种设计让它在平坦和崎岖的路面上都能顺利通行,此外Max还能实现后空翻、摔倒自恢复等高难度动作,总体来看达到了行业的领先水平。

  Max的外形很容易让人联想到波士顿动力非常知名的机器狗,它们的相似之处也很多,最核心的点就是“酷”,而腾讯Robotics X实验室在此之前发布的产品也都是这么酷。当然腾讯在机器人产业方面有自己的规划,如今的机器人研究方向也自有其用意。

  然而这种发展方向真的符合中国机器人市场的趋势吗?在注重创新的同时,商业化落地也是非常重要的,但目前腾讯机器人产品的发展方向好像有些“头重脚轻”,在快速前进的同时恐怕也需要及时修正。

  一、腾讯的机器人多才多艺,但也只是很“酷”而已

  腾讯的多模态四足机器人Max采用的是腾讯Robotics X实验室原创自研的足轮融合方案。特殊的轮式结构将Max的运动速度提升数倍,依托于腾讯自研的软硬件系统框架。Max拥有敏锐的“神经系统”,实现了亚毫秒级力控,赋予了Max发达的 “小脑”与优秀的控制力。

  

  具体而言,Max综合了非线性模型预测控制算法、QP优化、柔顺控制算法,所以Max才能够轻松地实现站立、趴地、落地收腿、平衡抗扰等诸多功能。基于自研的鲁棒控制算法,平均计算耗时能够达到小于0.3ms的水准,即使遭受了巨大的外力冲击,也能自行恢复正常的运行状态。

  而足轮融合也是一个非常酷的创新。足式机器人能够完成跑、跳、爬楼梯、翻越障碍等动作,适合复杂的地理环境,正好如今的城市里有许多楼梯、栏杆、沟渠以及其他坎坷的地方。但现代城市结构比较复杂,除了这些地方还有平坦的道路,此时轮式机器人的优势就得以凸显,能够更加迅速稳定地移动。

  所以腾讯的Max就好像“变形金刚”,能够自如地切换形态以便完成更为复杂的任务,也就能够更好地适应人类社会的现实环境。

  Max的外形和波士顿动力的机器狗有不少相似之处,都拥有四足,外形都很像狗。而在功能上,波士顿动力的机器狗也很厉害,开门、上下楼梯、端茶倒水、拖车、翻跟头、转圈、反复横跳。而波士顿动力这家公司每次推出的产品也都特别酷,频频引发业界关注。

  实际上机器人行业想做好非常难,无数的初创企业甚至是已经成熟的企业都会在毫无预警的情况下突然倒闭,例如曾经的明星公司Kuri、Anki和Jibo就在短短的几个月时间内相继倒闭。因为想要经营好一家机器人企业,需要大量资金的投入、高技能的人才、丰富的资源与基础设施,以及优秀的产品和市场战略,还要具备很强的执行力。而波士顿动力能屹立多年不倒,这些因素基本都是具备的。

  不过更为重要的是,这家公司被“保护”得很好,没有陷入喧嚣的商业纷争。因为自1992年成立以来,波士顿动力就背靠美国国防部和Alphabet等财力雄厚的投资方,早期的项目都是国家层面的,后来收购它的也是像软银这样的大集团。

  正是因为有这种安逸的环境,波士顿动力才能专心研发出很多特别酷的产品,而不必考虑商业化落地问题。外界对波士顿动力的评价是:他们没有真正的使命,只是为了将机器人做得更酷。

  而腾讯Robotics X实验室在这方面和波士顿动力也有些类似:除了此次推出的Max还有其他很酷的机器人,而且还多才多艺。

  去年11月20日,腾讯Robotics X实验室发布了四足移动机器人Jamoca,这个机器人能够在最大高度差16厘米、间距不等的梅花桩上行走。

  完成这一技术的难点在于理解梅花桩的位置和高度,以及如何选择最佳路线并稳定精准地行走。与国际上其他四足机器人走木块的场景比较,Jamoca挑战的梅花桩落脚面积更小、高度更高,而且还有高60厘米、呈20°斜面角度的台阶组合,故而实现难度更大,也说明Jamoca的水平更高。

  这样看来腾讯Robotics X实验室不比波士顿机器人差多少,研发水平在业界也颇受认可,其自平衡轮式移动机器人的相关研究成果还入选了机器人行业的顶级会议IROS 2020。该实验室成立于2018年,旨在推进人机协作的下一代机器人研究,打造虚拟世界到真实世界的载体与连接器,当前实验室主攻移动、灵巧操作和智能体几大方向,并聚焦于多模态移动机器人的研发。

  

  当然这样很酷,可也就仅此而已。中国的机器人产业不需要偏重于这个方面,或者说这并不合适。波士顿动力不热衷于商用,是因为其生活在“温室”中,订单来源于国家层面,资本来源于大企业。可中国机器人产业的优势在于应用层面,科技需要拉近与商业的距离,这样才能推动中国科技的快速发展。

  诚然,腾讯Robotics X实验室并不高调,而且有自己的发展方向和规划,但从目前的状况来看,在这一过程中似乎出现了一些偏差,或许需要做出一些适当的调整。

  二、中国机器人无需复制波士顿动力,合适的才是最好的

  那么中国市场究竟需要怎样的机器人呢?这还要根据中国市场的具体情况加以分析。近年来中国机器人市场进入高速增长期,服务类机器人需求巨大,机器人消费市场迅速升级。2018年,中国机器人市场规模超70亿美元,2019年中国机器人市场规模达到86.8亿美元。

  可以看到,服务类机器人是非常被需要的。

  现在许多大型机器人公司也非常注重推出服务类机器人。例如软银的 Pepper,主要被应用于商业及教育领域,它拥有拟人化的设计与肢体语言,能够与人交流。而其另一款机器人NAO则为教育工作者和儿童自闭症治疗师提供了多套完整的解决方案。

  据统计,2019~2024年全球的服务机器人销售额将再上一个台阶,到2024年全球服务机器人的销售额将有望达到170亿美元。而就中国机器人市场来说,2025年家用机器人、娱乐休闲机器人、医疗机器人将占据中国服务机器人细分领域的市场份额前三。

  

  随着时代的发展,机器人越来越在人们的生活中被需要,只有能够融入人们的生活网络、满足人们日常生活的机器人才能最大程度地发挥其价值,也才能使机器人企业更好地在商业化的道路上前行。

  可见中国机器人产业不需要复制一个波士顿动力,而是要走出一条适合自己的道路。在应用层面尽可能地发挥优势,推动机器人技术的商业化落地,并且以此来吸引资本,进而推动机器人产业发展。

  就腾讯Robotics X实验室本身来说,虽然它依托于腾讯这个大公司,自成立开始也相当低调。但身为企业之下的实验室,对于未来的盈利与变现能力必然是有要求的,没有办法像波士顿动力那样“不食人间烟火”。

  然而身为一个深耕机器人业务的公司,在创新性上必然也是有要求的,所以Robotics X实验室不断推出创新产品。然而在创新的同时,似乎也走上了波士顿动力的老路。但是Robotics X实验室更应该意识到的是,如何满足现有的及潜在的应用场景,将产品推销出去,从秀技术变为真正地满足市场需求,切实为用户提供服务,这要比做出很酷的机器人产品更为重要。

  

  腾讯并没有大力宣传Robotics X实验室,可见也是抱着尝试或者观望的态度,但这也意味着这个实验室“被优化”的风险增加,例如腾讯以后有急需用钱的地方或是一些资金变动,那么这个实验室可能就不会那么稳妥地存在。

  因此为了能够更加稳定,也为了更长远的发展,腾讯Robotics X实验室应该做一些更踏实的研究。一方面需要寻找落地场景,另一方面可以分出一些业务给家用机器人,将未来的产品方向尽量往这方面靠拢。

  虽然这样改进以后,腾讯Robotics X实验室的产品可能会少了一些“酷”的元素,展示出来也不那么“高大上”,但是至少能形成良性循环,防止“头重脚轻”的现象更严重,并且不断积累经验、为未来发挥更大的能力铺路,也为腾讯实现人工智能领域的长远目标打下更坚实的基础。

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