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小行星又双叒叕要摧毁地球了?

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最近有谣言称

NASA(美国国家航空航天局)预测一颗数千米级别的小行星即将撞击地球,NASA的近地天体研究中心迅速在推特辟谣,指出这颗编号为1998OR2,被一些媒体报道对地球有威胁的小行星,将在4月29日安全从地球旁边掠过。其最近距离约为620万公里(约一千个地球半径)。这段谣言不禁让人联想起去年进入公众视野的“2019OK小行星险些KO地球”的小行星掠过事件。2019OK直径约50-130米,距离地球最近只有七万多公里,相当于从一两步远外的距离路过一个西瓜。

更可怕的是,

人们在它接近地球数小时之前才发现!


////

///

//

虽然2019OK是虚晃一枪,1998OR2只是谣言,但小行星撞地球的灾难到底会不会发生呢?如果有一天小行星确实要撞击地球了,我们能够成功的预知并且化解危机吗?


///

01

是谁要来撞击我们?

地球在形成过程中会主动“打扫”自己的轨道,不断将轨道上的其他小天体和自己合并,所以地球轨道附近的小天体数量并不多。太阳系内绝大多数的小行星都聚集在火星和木星轨道之间的小行星带上。但有些不安分的小行星受到其他行星引力的影响会脱离主小行星带,它们的轨道可能与地球轨道相交或相近。或者还可能存有一些地球没有“打扫”干净的小行星,也会在地球的轨道附近晃悠。这些“近地小行星”经过评估后,有撞击地球可能性的小行星被称为“潜在威胁天体”。被认为有潜在威胁的小行星将被重点监测,以获得更多的数据进行更准确的预测。


依据截至到2006年发现的小行星所作小行星分布示意图。近些年来随着观测技术发展,小行星每年的发现数量也在快速上升。

这些潜在威胁天体在太阳系中只占极少的比重,但其数量也还是相当可观的。(截至写作时间2020年3月9日)在发现的22261颗近地小行星当中有2066颗是具有潜在威胁的,甚至其中还有157颗尺寸在1km以上!


截至2020.03.09发现的近地小行星数量。红色代表一千米以上,橙色代表140米以上,蓝色代表所有发现的近地小行星。

而2013年在俄罗斯车里雅宾斯克造成一千多人受伤的陨石估计只有15米左右,数千米的小行星可能造成整个城市甚至更大范围的毁灭性灾害!鉴于有157颗相当于数颗原子弹的小行星随时可能砸到小编的头上,小编决定停笔去醉生梦死享受人生最后的每一分钟……

停!真的是这样吗?

不!小编只是想找理由醉生梦死

02

是谁救了朕?

NASA对这些潜在威胁天体都进行了详细的评估,通过现在所获得的观测资料来进行这些潜在威胁天体轨道的预测,并进一步计算出现有数据给出的撞击概率。下图给出了NASA近地天体研究中心的“哨兵”(Sentry)自动监测系统在2020.03.09给出的今后一百年间碰撞概率在一百亿分之一以上的所有威胁天体(碰撞概率更低的就不浪费资源重点监测了)。可以看到,绝大多数小行星碰撞的概率十分之低。但以表中概率最大的2010RF12为例,4.9%的概率可不算低了吧?

先别担心,实际上表中给出的概率并不代表真实的概率。这与哨兵系统计算碰撞概率的方法有关。


哨兵系统在2020.03.09给出的监测信息

哨兵系统是一个高度自动化的监测系统,能够在获取到新的资料时第一时间进行新的评估和数据更新。当我们发现一颗小行星时,会先根据发现的年份、月份和发现顺序给予小行星一个临时编号,比如2019年发现的2019OK和1998年发现的1998OR2。科学家们会尽可能对这些新发现的小行星进行追踪,以确定其轨道信息。


计算小行星撞击概率的示意图

在确定轨道信息之后,小行星将获得正式的纯数字编号。在哨兵系统给出的威胁天体中,绝大多数都是尚未确定轨道信息的,只有临时编号的小行星。缺乏轨道信息导致对其位置的预测误差十分之大,不确定范围很宽。只要不确定范围扫过地球,我们就可以计算出一个其撞击地球的概率。这使得新发现的,尚未有充足观测数据的小行星往往具有较高的“撞击概率”。

实际上,

即使我们给出某个天体的“撞击概率”很高,也只是因为我们对其轨道预测还不够准确,随着观测时间增加,更多的资料使得预测更加精准,不确定范围往往会缩小并离开地球,这时这些小行星就会被哨兵系统排除威胁。也就是说,以上给出的表格会不断的更新,而其中绝大多数都会被随后排除威胁。

实际上,

至今已经有两千多颗小行星被哨兵系统排除威胁。


最新排除威胁的25个天体。可以看到都是一些没有正式编号,缺少轨道信息的小行星。

从列表中能看到,被排除的多是一些刚刚发现的天体,随着观测的进行,其轨道信息逐步被确定,危险也就被排除了。除NASA的哨兵系统外,还有比萨大学和欧洲空间局支持的NEODys-2等其他近地小行星监测系统。这些系统的原理和预测结果大同小异,能够互相支持和验证。值得一提的是,我国紫金山天文台以近地天体望远镜为中心建立的小型监测预警网也在积极参与这项事业,前不久2月29日发布了紫台发现的第四颗潜在威胁小行星2020DM4。

03

所以我到底会不会被砸到?

虽然我们有着相对成熟的监测系统,经验也表明小行星撞击是一个小概率事件,但遗憾的是,我们确实面临着可能的小行星撞击威胁。

2013年的俄罗斯小行星事件在事前没有任何预报;2008年苏丹的2008TC3在发现后不久被确定在几小时后能够撞击地球,最终在努比亚沙漠无人区爆炸,没有造成伤亡;1908年通古斯大爆炸被不少人认为可能是由小行星撞击造成。

通过近地小行星的大小频次以及历史时期撞击频次的统计,我们可以估测出每五十万年才会发生一次千米级小行星的碰撞,数千年才可能会发生一次通古斯大爆炸级别的撞击。但不可否认的是,即使这种灾难发生的机率很低,我们也要认真的对待小行星防御这一严肃的课题。

现在已经有一些防御方法提出,但大多都还停留在假想和虚拟实验阶段。相信在不久的将来我们能够有充足的信心排除所有小行星的威胁。而作为一名普通人,我们要做的就是从可靠的渠道获取信息,不盲信、不传播谣言。

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部分图片来源于网络

撰稿:王实

美编:麦李婷

石头科普工作室


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